LONDEN - Het Brits-Nederlandse Corus verwacht dat de marktomstandigheden op de wereldwijde staalmarkt in de tweede helft van dit jaar minder gunstig zullen zijn dan in de afgelopen periode. Dit meldde het staal- en aluminiumconcern donderdag voorafgaand aan de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering in Londen.

Vooral de vraag naar staal in Europa en de Verenigde Staten toont de eerste tekenen van zwakte sinds de opleving vorig jaar zomer. Corus verwacht dat alleen China nog grotendeels de groei van circa 4 procent veroorzaakt.

Begin dit jaar waarschuwde de staal- en aluminiumgigant al voor onzekerder marktomstandigheden. Vooruitlopend op de geringere vraag heeft Corus zijn staalproductie in het lopende tweede kwartaal met 70.000 ton per maand verlaagd. In het derde kwartaal voert Corus dit op naar een maandelijkse reductie van 160.000 ton.

Corus komt eind augustus met zijn halfjaarcijfers. Voor de aandeelhouders ligt er dit jaar voor het eerst sinds de fusie tussen British Steel en Koninklijke Hoogovens in 1999 een bescheiden dividendbetaling in het verschiet.

Vorig jaar schreef Corus voor het eerst zwarte cijfers, dankzij omvangrijke kostenbesparingen en een sterke vraag naar staal. Die werd vooral gedreven door een groei van de Chinese economie, goed voor bijna eenderde van de wereldwijde vraag naar staal.

Corus sloot begin deze week nog een contract van meer dan 550 miljoen dollar voor de levering van aluminiumdelen voor vliegtuigbouwer Airbus. Overigens staat deze divisie, 's werelds op vier na grootste aluminiumproducent, nog altijd in de etalage. Het concern ziet in staal meer toekomst.