HOUSTON - In het proces tegen de Amerikaanse accountantsorganisatie Arthur Andersen wegens belemmering van de rechtsgang heeft de jury woensdag na bijna een week beraadslagingen bekendgemaakt niet tot een unaniem oordeel te kunnen komen.

De twaalf leden tellende jury stuurde een briefje naar rechter Melinda Harmon in Houston in de staat Texas met de eenvoudige tekst: "Wij zijn niet in staat tot een unaniem oordeel te komen."In de hoop een nieuw en kostbaar proces te vermijden heeft de rechter de jury geïnstrueerd de beraadslagingen voort te zetten. De juryleden werden daarna voor de nacht afgezonderd in een hotel.

De kwestie waarover de jury een oordeel moet geven is of Andersen met voorbedachte rade is overgegaan tot het belemmeren van de rechtsgang toen het vorig jaar herfst gegevens van het energieconcern Enron vernietigde terwijl een onderzoek van de Amerikaanse beurswaakhond SEC in volle gang was.

Zelfs zonder een uitspraak wacht de accountantsfirma uit Chicago nog een groot aantal rechtszaken en mogelijk een straf van de SEC. Andersen is door het schandaal in grote problemen gekomen, heeft tal van grote klanten verloren en heeft inmiddels veel kantoren overgedaan aan branchegenoten.

Hrt accountantsbureau heeft toegegeven duizenden boekhoudkundige documenten van Enron te hebben vernietigd vanaf 23 oktober 2001 over een periode van twee weken. Op dat moment was de SEC al druk doende met een onderzoek naar de dubieuze boekhoudkundige praktijken van het energieconcern. Pas na een dagvaarding van de SEC stopte Anderson met het versnipperen van papieren.

Enron ging in december failliet en zorgde daarmee voor een van de grootste schandalen in de Amerikaanse geschiedenis. De omvang van het boekhoudkundige gesjoemel bij deze gigant wordt onder meer door het Congres en justitie onderzocht.