'Unilever zoekt nieuwe weg'

ROTTERDAM - Voedingsmiddelenbedrijf Unilever worstelt met zichzelf. De resultaten die de onderneming donderdag presenteert, zullen tegenvallen. Om het bedrijf voor de toekomst een nieuwe basis te geven, verwachten kenners dat het concern met een nieuwe bedrijfsstructuur komt.

Analisten denken dat Unilever de doelstellingen voor de lange termijn naar beneden bijstelt, omdat de huidige plannen te ambitieus zouden zijn. Tenslotte zijn er vraagtekens over de positie van topman Antony Burgmans, die verantwoordelijk is voor het strategische plan 'de weg naar groei', dat hapert.

Het blijft gissen wat er precies staat te gebeuren bij de onderneming. Dat er echter veranderingen nodig zijn, daar is iedereen het over eens. "De hele markt is negatief over Unilever", stelt Peter van der Lely van Iris. Unilever moest de afgelopen jaren zowel de omzet als de winst naar beneden bijstellen. "Desondanks zijn er weinig veranderingen in het management doorgevoerd."

Het bedrijf voert een hele reeks aan bekende merken. Daaronder zijn onder meer Dove, Ola, Cif, Bertolli, Iglo, Lipton, Slim-Fast en Knorr. In het jaar 2000 formuleerde Unilever niet alleen het nieuwe strategische plan, maar kocht het ook Bestfoods voor ongeveer 24 miljard euro. Daarnaast lijfde het dat jaar het dieetproduct Slim-Fast en ijs van Ben & Jerry's in. Vooral Slim-Fast heeft de afgelopen jaren problemen gegeven door de concurrentie met het Atkins dieet.

Bedrijfsstructuur

Er gaan geluiden in de Londense City dat Unilever in navolging van Reed Elsevier en Koninklijke/Shell Groep zijn bedrijfsstructuur aanpast. Nu zijn er nog twee bedrijven met twee hoofdkantoren en twee directeuren. Het zou gaan om een actie waarbij dat alles in elkaar wordt geschoven. "En dan is het de vraag wat er gebeurt met Burgmans van de Nederlandse tak", vraagt analist Peter Koster van FSB Bankiers zich af.

Burgmans stond achter het strategische plan 'de weg naar groei', dat in 2000 werd ingezet en waarbij het aantal merken terug moest van 1600 naar vierhonderd. Die actie is gelukt, maar de bijbehorende omzet- en winstgroei is niet gehaald. In het derde kwartaal van vorig jaar kwam 95 procent van de omzet uit die leidende merken.

Koster denkt dat het bedrijf door een verandering in de structuur slagvaardiger kan optreden. "Bovendien leidt het af van de cijfers. Het gaat donderdag niet over tegenvallende resultaten, maar over de visie op de lange termijn. Nu de 'de weg naar groei' voorbij is, wil Unilever zich concentreren op de periode tot 2010. Daarvoor zijn doelstellingen afgegeven die in mijn ogen te ambitieus zijn, Ik verwacht daarom ook dat deze naar beneden gaan."

Daarin is Koster niet de enige. Ook Van der Lely denkt dat. "De gestelde doelen zijn niet realistisch. Het bedrijf moet de komende jaren veel investeren in promoties. Daarom verwachten wij dat de winstmarges onder druk komen te staan. Ik denk dat alle eerder genoemde doelstellingen aangepast worden."

Tip de redactie