HOUSTON - De Russische oliemaatschappij Yukos heeft in de Verenigde Staten uitstel van betaling aangevraagd. Het bedrijf hoopt op die manier te voorkomen dat zijn belangrijkste onderdeel wordt geveild.

Het concern ligt al maanden overhoop met de Russische autoriteiten over een belastingschuld. Moskou wil het bedrijfsonderdeel Yuganskneftegaz komende zondag op een veiling te koop aanbieden, om zo het geld alsnog binnen te krijgen.

Yukos heeft nu in Houston in de staat Texas een beroep gedaan op hoofdstuk 11 van de Amerikaanse faillissementswetgeving, dat een bedrijf bescherming biedt tegen schuldeisers. Het Russische concern is actief in de regio en heeft er bezittingen.

Volgens een verklaring die Yukos woensdag uitgaf, heeft de Amerikaanse faillissementswetgeving over de hele wereld jurisdictie over de eigendommen van een schuldenaar. Het concern probeert ook via de rechter de gedwongen verkoop van Yuganskneftegaz tegen te gaan.

In het surseanceverzoek zegt Yukos dat zijn activiteiten gewoon doorgaan. Hoe dat in de praktijk precies moet gaan, is onduidelijk. Het complete bestuur van het bedrijf heeft Rusland verlaten uit angst voor arrestatie.

De stap die Yukos nu zet is een voorlopig hoogtepunt in een conflict dat al meer dan een jaar loopt. In die periode heeft Yukos 30 miljard dollar van zijn beurswaarde verloren. Op de beurs in Moskou werd geschokt gereageerd op het nieuws. De handel in het aandeel Yukos werd stilgelegd, nadat de koers 13 procent was gedaald.

Het conflict heeft algemeen tot bezorgdheid geleid over de betekenis van eigendomsrechten in Rusland. Aanhangers van Yukos zeggen dat de regering er vooral op uit is om de controle terug te krijgen over de Russische oliereserves, die van groot belang zijn voor de economie. Bovendien zou de regering de top van Yukos monddood willen maken. Een jaar geleden werd topman Michaïl Chodorkovski aangehouden, een actie die een gevolg zou zijn van zijn politieke ambities.

De Russische autoriteiten zeggen van Yukos nog 26 miljard dollar te goed te hebben. Ze hebben de waarde van Yuganskneftegaz geschat op 8,6 miljard dollar. Tot nu toe hebben zich drie belangstellenden gemeld voor de aankoop van Yuganskneftegaz, dat goed is voor 60 procent van de productie van Yukos.