LONDEN - De Britse commerciële zender ITV Digital is woensdag gestopt met het doorgeven van zijn betaalde kanalen. De zender is daartoe verplicht door zijn bewindvoerders. ITV Digital verkeert sinds enkele maanden in grote financiële problemen en de moederbedrijven Granada en Carlton Communications willen geen geld meer steken in de onderneming.

ITV Digital was in Groot-Brittannië een pionier op het gebied van digitale televisie. Granada en Carlton investeerden 900 miljoen pond sterling (bijna 1,5 miljard euro) in de activiteiten, maar het was volgens analisten technisch niet sterk genoeg om te kunnen concurreren met de interactieve televisie van BSkyB, dat 5,6 miljoen abonnees heeft.

Sinds eind maart verkeert ITV Digital in surseance. Een faillissement heeft ook grote gevolgen voor het Britse profvoetbal, aangezien het nog 178,5 miljoen pond is verschuldigd aan de clubs om voetbal via pay-per-view uit te zenden. Enkele profverenigingen hebben al aangegeven dat zij zonder het geld van ITV het hoofd niet meer boven water kunnen houden.

Gratis

ITV Digital geeft nog wel de gratis zenders door, zoals de uitzendingen van de BBC. Op de overige kanalen verontschuldigt het zich aan de kijkers.

Voor de digitale uitzendlicenties die ITV bezit worden nu kopers gezocht. Daarbij gaat het om drie licenties. Voor de doorgifte van de gratis kanalen is BBC de grootste kandidaat. De toezichthouder op de Britse commerciële televisie, Independent Television Commission, heeft inmiddels partijen uitgenodigd om een bod uit te brengen. Elke licentie is goed voor achttien kanalen.

De ondergang van ITV Digital is een grote klap voor de pogingen van de Britse overheid om de analoge doorgifte van televisie te digitaliseren. In 2010 wilde Groot-Brittannië de eerste natie zijn die bijna volledig is 'gedigitaliseerd'.

Mochten er geen serieuze gegadigden zijn voor de licenties dan is de regering voor het grootste gedeelte afhankelijk van de Australische mediamagnaat Rupert Murdoch, die de tv-zender BSkyB exploiteert.

Voor ITV Digital is er in elk geval geen toekomst meer. Een volledige ontmanteling van de onderneming is binnen enkele dagen te verwachten, zo hebben de bewindvoerders aangegeven. Dan zullen 1500 werknemers hun baan verliezen.