SYDNEY - British Airways (BA) verkoopt zijn belang van 18,25 procent in de Australische luchtvaartmaatschappij Qantas. De opbrengst van ongeveer 1,1 miljard Australische dollar (630 miljoen euro) gebruikt BA voor vermindering van zijn schulden en versterking van de positie in Europa, zo heeft de Britse maatschappij woensdag meegedeeld.

De samenwerking tussen de twee maatschappijen blijft bestaan. BA kocht de deelneming in Qantas in 1993 voor 665 miljoen Australische dollar en ontving daarvan sindsdien 600 miljoen dollar aan dividend.

Aandelen

De aandelen worden binnen twee dagen verkocht via de Amerikaanse Citibank. De beurskoers van Qantas is in afwachting van de afronding van de transactie opgeschort tot vrijdag.

Volgens analisten kan de stap van BA leiden tot belangrijke veranderingen in de verhoudingen tussen de internationale luchtvaartallianties. De Britse maatschappij liet woensdag weten dat de verkoop van het belang in Qantas "het mogelijk maakt deel te nemen aan de consolidatie in de Europese luchtvaart". Dat concentratieproces kreeg eerder dit jaar een stevige impuls door de fusie van Air France en KLM.

Positie

"Nu Europa liberaliseert en het politieke klimaat gunstiger is voor consolidatie, hebben we een goede positie", aldus commercieel directeur Martin George van BA. Volgens hem is BA echter niet geïnteresseerd in deelneming in de in nood verkerende Italiaanse maatschappij Alitalia, die aansluiting wil bij Air France-KLM. Ook een vergroting van het belang van 9 procent in het Spaanse Iberia is niet aan de orde.

Andere partner

Voor Qantas kan het vertrek van BA de weg vrijmaken voor het aantrekken van een andere partner. Volgens het adviesbureau Centre for Asia Pacific Aviation kunnen daarvoor Singapore Airlines en Air France-KLM in aanmerking komen. De rond Air France-KLM gevormde alliantie Sky Team wint de laatste tijd behoorlijk terrein, onder meer door de beoogde toetreding van China Southern Airlines. De door BA geleide alliantie Oneworld daarentegen kent nogal wat tegenslagen. Een overstap van Qantas naar Sky Team zou een nieuwe domper zijn.