Het Amerikaanse stelsel van centrale banken, de Federal Reserve, gaat in januari beginnen met de afbouw van het steunbeleid. Dat maakte de Fed woensdag bekend na afloop van een tweedaagse beleidsvergadering.

De Fed koopt maandelijks voor 45 miljard dollar staatsobligaties en voor 40 miljard dollar verpakte hypotheekleningen van banken.

Dit wordt nu gereduceerd tot respectievelijk 40 miljard en 35 miljard dollar. Daarmee wordt de totale omvang van het steunbeleid teruggeschroefd van 85 naar 75 miljard dollar (54,4 miljard euro) per maand.

''In het licht van de vooruitgang naar een maximale werkgelegenheid en de verbeterde vooruitzichten voor de arbeidsmarkt heeft het beleidsbepalende comité besloten tot een bescheiden reductie van het opkooptempo'', aldus een verklaring van de Fed.

De aankopen vormen een belangrijk deel van de extreme maatregelen die de Fed sinds 2008 heeft genomen om de gevolgen van de financiële crisis en de recessie te bestrijden.

Het besluit van de Fed om in januari te beginnen met de afbouw van de steun, het zogeheten taperen, komt enigszins als een verrassing. De meeste economen hadden verwacht dat de Fed in maart zou gaan ingrijpen. Maar door recente goede cijfers over de Amerikaanse economie en arbeidsmarkt lijkt de Fed er voldoende vertrouwen in te hebben dat de economie de stap kan opvangen.

Nulpunt

De Fed maakte woensdag verder bekend dat de rente in de Verenigde Staten dicht bij het nulpunt zal blijven, zolang de werkloosheid hoger is dan 6,5 procent, en dat het lage renteniveau zelfs ''geruime tijd'' zal worden gehandhaafd als de werkloosheid onder de 6,5 procent is gedaald.

In november bedroeg de werkloosheid in de VS 7 procent, het laagste niveau in vijf jaar. De rente in de VS staat al sinds december 2008 op het historisch lage punt van bijna 0 procent.

De onzekerheid over het tijdstip waarop de Fed zou beginnen met de afbouw van het steunbeleid, veroorzaakt al maanden nervositeit op de financiële markten. Het leek erop dat de Fed in september een begin zou maken, maar daar werd uiteindelijk van afgezien.

Bernanke

Fed-voorzitter Ben Bernanke liet in een toelichting weten dat een verdere afbouw van de steun in ''vergelijkbare bescheiden'' stappen zal gebeuren. De afbouw zal volgens de Fed-voorzitter wel gepast plaatsvinden, afhankelijk van de economische ontwikkelingen.

Mocht de economie verzwakken, dan kan een afbouw een paar vergaderingen worden overgeslagen. Als de economie juist flink aantrekt, dan kan het tempo van de afbouw worden opgeschroefd, aldus Bernanke.

De beleidsvergadering van december was de op één na laatste onder leiding van Bernanke, die eind januari na acht jaar aftreedt. Hij wordt opgevolgd door vicevoorzitter Janet Yellen. Bernanke zei dat Yellen het besluit om de steun af te bouwen, volledig steunt.

Groei

De Fed stelde de groeiverwachting voor de economie licht naar boven toe bij. De Fed rekent nu op een groei in een bandbreedte van 2,8 procent tot 3,2 procent in 2014. Dat was bij een eerdere raming nog in een range van 2,9 procent tot 3,1 procent.

De centrale bank voorspelde ook dat de werkloosheid in de Verenigde Staten in 2014 zal uitkomen tussen de 6,3 procent tot 6,6 procent. In 2015 zal er sprake zijn van een werkloosheid van 5,8 procent tot 6,1 procent.

De Fed verwacht dat de werkloosheid in 2016 onder de 6 procent uit zal komen.

Inflatie

De inflatie in de VS zal komend jaar volgens de centrale bank op een niveau van 1,4 procent tot 1,6 procent bewegen. Dat is lager dan in de vorige prognose, toen er nog werd uitgegaan van een inflatie in een bandbreedte van 1,3 procent tot 1,8 procent. De Fed hanteert een inflatiedoelstelling van 2 procent.

Bernanke zei dat de centrale bank de lage inflatie ''erg serieus'' neemt en vastbesloten is deze te bestrijden. Hij voorziet dan ook dat de geldontwaarding geleidelijk weer rond de 2 procent zal uitkomen. De werkloosheid zou eind 2014 volgens Bernanke op 6,5 procent kunnen staan.

Vijf vragen over het stimuleringsbeleid van de Fed