TOKIO - De voormalige topman van Mitsubishi, Katsuhiko Kawasoe, en vijf andere (oud-)functionarissen van het Japanse automobielbedrijf zijn donderdag gearresteerd. Volgens media in Japan verdenken de autoriteiten hen van nalatigheid waardoor in 2002 een vrachtwagenchauffeur verongelukte.

Kawasoe trad in 2000 af als bestuursvoorzitter. Hij erkende toen dat het concern onder zijn leiding tientallen jaren veiligheidsrapporten over structurele mankementen aan vrachtwagens van Mitsubishi had achtergehouden.

Het zestal zou in het geheim bezig zijn geweest de defecten te herstellen. Bij de vrachtwagen bleek de koppeling niet te deugen. Volgens mediaberichten meent de politie dat een ongeluk als in 2002 zou kunnen zijn voorkomen als Kawasoe en de andere managers van Mitsubishi een publieke en grootschalige terugroepactie waren begonnen.

Vorige maand zijn ook al enkele voormalige leidinggevenden van Mitsubishi opgepakt. Hun nalatigheid zou volgens justitie de dood hebben veroorzaakt van een vrouw. Zij werd geraakt door een losgeschoten vrachtwagenwiel.

De vrachtwagendivisie, Mitsubishi Fuso, is begin 2003 voor een groot deel gekocht door DaimlerChrysler. Vorige maand zijn 170.000 zware vrachtwagens teruggeroepen om te kijken of ze wel veilig zijn. De Duitse automaker maakte deze week bekend eventueel schadevergoeding van zijn partner te eisen voor deze terugroepactie.

Mede door de schandalen is Mitsubishi het enige autoconcern in Japan dat verlies lijdt. De arrestaties zijn een forse tegenvaller. De onderneming is de afgelopen jaren intensief bezig haar reputatie te verbeteren.