TURIJN - De topman van Fiat, Guiseppe Morchio, is zondag plotseling opgestapt kort na de benoeming van Luca di Montezemolo tot voorzitter van het conglomeraat. Morchio was de man die Fiat vorig jaar van de rand van de afgrond redde door een grootscheeps reddingsplan voor de verlieslijdende groep op te stellen.

Fiat benoemde Ferrari-topman Di Montezemolo zondag als de opvolger van de vrijdag overleden Umberto Agnelli, lid van de familie die het concern een eeuw geleden oprichtte en nog steeds een derde van de aandelen in handen heeft.

Verdediging

In het kielzog van de Ferrari-baas klom een nieuwe generatie van de familie op tot het bestuur van Fiat in de persoon van John Elkann, de 28-jarige erfgenaam van Gianni Agnelli, de in 2003 overleden broer van Umberto. Deze stap wordt gezien als een verdediging van de familie die de greep op de groep wil behouden.

Voor Morchio was de benoeming van Di Montezemolo het teken om per direct op te stappen. De oud-topman van bandenfabrikant Pirelli trad in februari 2003 en moest zijn naam als harde saneerder waar komen maken in Turijn, de hoofdzetel van Fiat. Miljardenverliezen, onder meer bij de autofabriek van de groep, hadden Fiat in de financiële problemen gebracht.

Massa-ontslag

Morchio stelde in samenspraak met een groep banken en grootaandeelhouder General Motors een plan op waarbij door massa-ontslag en verkoop van bedrijfsonderdelen 10 miljard euro bijeengebracht kon worden. Hij rekende er volgens Italiaanse media op dat hij de plek van de overleden Agnelli zou kunnen gaan combineren met zijn functie als uitvoerend directeur, maar de familie besliste anders.

De koers van Fiat zakte maandag flink in door de onrust in de top van de onderneming. Het plotselinge vertrek van Morchio overschaduwde volgens beleggers en analisten de benoeming van de succesvolle en charismatische Di Montezemolo. De banken, onder wie ABN Amro, hebben 3 miljard euro geleend aan Fiat en maken zich nu ongerust, aldus Italiaanse media.

Mogelijke opvolgers

Fiat probeerde de onrust te temperen en maakte bekend dinsdag al een opvolger voor de opgestapte topman te benoemen. Verschillende Italiaanse topmannen van onder meer Unicredito en Autostrade worden genoemd. Ook de onlangs benoemde directeur Martin Leach van Maserati, eveneens fabrikant van snelle luxe-auto's en dochter van Fiat, staat in het rijtje mogelijke opvolgers. Leach was voorheen de directeur Europa van Ford.