BRUSSEL - De Europese ministers van Landbouw weigeren ook maar een eerste stap te zetten naar het afschaffen van de omstreden subsidies van de Europese tabaksteelt, jaarlijks goed voor bijna 1 miljard euro. De ministers gingen maandag niet akkoord met een voorstel in die richting van de Europese Commissie.

Zweden en Denemarken waren volgens de woordvoerder van minister Brinkhorst uiteindelijk als enige op de hand van de Commissie. Brinkhorst stemde naar zijn zeggen uiteindelijk ook tegen het voorstel, omdat Duitsland om ging.

Hij had de Tweede Kamer eerder nog te kennen gegeven dat hij het Commissievoorstel een stap in de goede richting vindt. De snelheid waarmee de steun zou worden afgeschaft, kon zelfs wel hoger.

EU-commissaris Byrne, die af wil van de EU-subsidies op de tabaksteelt, leed daarmee een gevoelige nederlaag. Hij vindt het onaanvaardbaar dat Europa aan de ene kant de strijd tegen longkanker steunt en aan de andere kant geld stopt in de tabaksteelt.

Brinkhorst had het, vlak voordat het besluit viel, nog over de verbetenheid van Byrne in de confrontatie met tegenstanders. De commissie restte slechts een verklaring nog dit jaar een plan te presenteren voor afschaffing van de tabakssteun.

Daarmee hebben de producerende lidstaten, met Griekenland en Italië voorop, het pleit gewonnen. Er zijn ruim 100.000 tabakstelers in de Unie, maar de kwaliteit van hun product houdt niet over. Zij kunnen echter in de periode 2002-2004 blijven rekenen op Europese subsidie, jaarlijks 964 miljoen euro.

Byrne had zijn afgewezen voorstel geënt op afspraken van de EU-leiders van vorig jaar juni in het Zweedse Göteborg. Die waren het er bovendien mee eens dat elke Europese maatregel op gezondheidsaspecten moet worden getoetst.

De Ierse commissaris kreeg van de ministers extra geld voor antirokencampagnes uit een speciaal fonds, maar ook weer minder dan hij had gevraagd.