WASHINGTON - De inflatie in de Verenigde Staten is vorige maand op een hoog peil terechtgekomen. Gemiddeld stegen de consumentenprijzen met 0,5 procent in vergelijking met februari, zo meldde het Amerikaanse ministerie van Arbeid woensdag. Het percentage is tweemaal zo hoog als was verwacht.

Exclusief de sterk schommelende voedsel- en energieprijzen bedroeg de inflatie 0,4 procent. Een dergelijke stijging is sinds november 2001 niet meer voorgekomen.

De financiële markten hadden met spanning op de cijfers gewacht. De aandelenkoersen op Wall Street daalden dinsdag omdat wordt gevreesd voor een renteverhoging. Een sterk toenemende inflatie kan voor de Amerikaanse centrale banken ook een aanleiding zijn om de rente te verhogen.

Op de valutamarkten steeg woensdagmiddag de dollar meteen na de bekendmaking van de inflatiecijfers. De euro zakte daardoor van iets boven de 1,19 dollar naar 1,1880 dollar.

Ook op de Europese effectenbeurzen was een scherpe reactie zichtbaar. De belangrijkste indices in Amsterdam, Londen, Parijs en Frankfurt stonden al op verlies, maar zakten verder weg.

Tegelijk met de inflatiecijfers kwamen cijfers over de Amerikaanse handel naar buiten. Daaruit bleek dat het tekort op de handelsbalans in februari met 3,2 procent is afgenomen tot 42,1 miljard dollar. In januari was er een handelstekort van 43,5 miljard dollar.

Zowel de import als de export steeg in februari, maar de export nam sneller toe. De uitvoer van goederen en diensten groeide tot een record van 92,4 miljard dollar. Dit was de grootste stijging sinds oktober 1996, aldus het Amerikaanse ministerie van Handel.