PARIJS - Opstandige aandeelhouders van Eurotunnel, de noodlijdende exploitant van de Kanaaltunnel, hebben woensdag tijdens een bijzondere aandeelhoudersvergadering de directie weggestuurd. Met 63,4 procent van de stemmen voor hielden ze de herbenoeming van president-directeur Richard Shirrefs en bestuursvoorzitter Charles Mackay tegen.

Eerder hadden de aandeelhouders tijdens hun reguliere jaarvergadering alle voorstellen van de directie weggestemd. Het ging onder meer om de goedkeuring van de jaarcijfers over 2003.

Mokkende aandeelhouders

De mokkende aandeelhouders zijn er ook in geslaagd hun favorieten in de leiding krijgen. Als opvolger van Mackay hadden ze de 64-jarige Jacques Maillot naar voren geschoven. Hij is oprichter en ex-topman van de reisorganisatie Nouvelles Frontières. Ook andere favoriete nieuwelingen van de dwarsliggende aandeelhouders kregen de meeste stemmen.

Mackay zou op 29 oktober met pensioen gaan. Eurotunnel droeg vorige maand als opvolger Philippe Bourguignon voor. Deze voormalige topman van het toerismebedrijf Club Méditerranée trok woensdagmorgen zijn kandidatuur in nadat duidelijk was geworden dat de oppositie op de aandeelhoudersvergadering aan het langste eind zou trekken.

Wegsmelten

De machtsgreep is niet uitgevoerd door institutionele aandeelhouders als banken en verzekeraars, maar door een grote groep kleine beleggers onder leiding van de 43-jarige Franse zakenman Nicolas Miguet. Ze hebben de waarde van hun aandelenbezit de afgelopen jaren gestaag zien wegsmelten en verlangen een beleidswijziging.

Eurotunnel draait op zich rendabel, maar zit met een schuldenlast van 9 miljard euro. Als gevolg van de rentebetalingen en afwaarderingen was er over het afgelopen jaar een verlies van ,85 miljard euro bij een omzet van 873 miljoen euro. Als eind 2006 kredietlijnen aflopen, dreigt het bedrijf niet meer aan zijn verplichtingen te kunnen voldoen. Uit een eventuele surseance zou Eurotunnel dan schuldenvrij uit zijn as kunnen herrijzen, maar de aandeelhouders zijn in dat geval hun geld voorgoed kwijt.

Schuldensanering

De rebellerende aandeelhouders hebben hun hoop gevestigd op de koers die Maillot wil volgen. Hij heeft laten weten onmiddellijk te gaan praten met de schuldeisers (de Amerikaanse financiële groep MBIA, banken en beleggingsfondsen) over sanering van de schulden.

Maillot wil ook heronderhandeling van het oprichtingsverdrag van het Brits-Franse bedrijf. Dat verbiedt staatssteun. Maillot zei woensdag dat Eurotunnel weliswaar een particulier bedrijf is, maar dat het is opgericht voor publieke dienstverlening. Hij lijkt weinig kans te maken. Britse en Franse regeringsfunctionarissen sloten staatshulp woensdag uit.

Respect

Maillot is niet van plan ontslagen te laten vallen onder de 3000 werknemers van Eurotunnel. "Ik heb respect voor de werknemers. Ze zijn op geen enkele manier verantwoordelijk voor de huidige problemen", aldus Maillot.

De aandelen Eurotunnel werden aangeboden in 1987, zes jaar voor de voltooiing van de Kanaaltunnel, voor omgerekend 5,33 euro per stuk. De beurskoers steeg aanvankelijk tot 19,36 euro, maar kelderden vervolgens naar nog maar 0,50 euro. Woensdag sloot de koers 4 cent hoger op 0,60 euro wegens het vooruitzicht van de bestuurswisseling. Eurotunnel heeft ruim een miljoen aandeelhouders, onder wie 900.000 in Frankrijk.