FRANKFURT - De president van de Bundesbank, Ernst Welteke, treedt tijdelijk terug wegens een schandaal over het accepteren van gunsten van een commerciële bank. De Duitse centrale bank maakte zijn verlof woensdag bekend na afloop van een speciale vergadering over de zaak.

Vice-president Jürgen Stark zal de bank vertegenwoordigen bij de Europese Centrale Bank. Het bestuur van de Bundesbank vergaderde meer dan tien uur en zag uiteindelijk onvoldoende reden voor een definitief vertrek van de president.

'Niet ver genoeg'

Voor de Duitse regering gaat het tijdelijke 'verlof' van de bankpresident niet ver genoeg. Ze heeft Welteke opgeroepen zijn functie neer te leggen. Alleen het laten rusten van de activiteiten is niet voldoende, zo maakte het Duitse ministerie van Fianciën woensdag duidelijk.

Welteke logeerde rond de jaarwisseling van 2001/2002 ter gelegenheid van de invoering van euromunten en -biljetten vier nachten in een peperduur hotel in Berlijn met enkele familieleden. Hij liet de rekening van 7700 euro betalen door Dresdner Bank, die net als de andere commerciële banken in Duitsland onder toezicht staat van de Bundesbank. De affaire kwam het afgelopen weekeinde naar buiten via het weekblad Der Spiegel.

Gerechtelijk onderzoek

De 61-jarige Welteke liet maandag weten de helft van het geld terug te betalen en geen aanleiding te zien op te stappen. De dag daarop maakte de Duitse justitie bekend een gerechtelijk vooronderzoek te doen naar de zaak.

Woensdagmorgen nog verklaarde Welteke in een tv-interview vast te houden aan zijn functie. Wel voegde hij eraan toe "natuurlijk aan aftreden te moeten denken" als het bestuur van de Bundesbank fouten vaststelt en het justitiële onderzoek hem zou belasten. De Duitse regering voerde woensdag de druk op door aan te dringen op een snelle beslissing door de centrale bank.

'Misstap'

De Bundesbank zei in een schriftelijk verklaring dat de president van een nationale centrale bank alleen kan worden ontslagen als die "een ernstige misstap" heeft begaan. Daarvan was kennelijk volgens het bankbestuur geen sprake. De aanbeveling aan Welteke met verlof te gaan, is gedaan met het oog op het lopende justitiële onderzoek, aldus de verklaring.

Welteke werd in 1999 president van de Bundesbank als opvolger van Hans Tietmeyer. Als hij uiteindelijk toch aftreedt, lijkt de favoriet voor zijn opvolging de partijloze staatssecretaris van Financiën Caio Koch-Weser (59). Die was in 2000 op voordracht van de Duitse regering kandidaat voor het directeurschap bij het Internationaal Monetair Fonds, maar de Verenigde Staten wezen hem af.

Kanshebber

Het is ook mogelijk dat de 55-jarige vice-president Stark doorschuift naar de hoogste functie. Verder is de 58-jarige sociaal-democratische politica Ingrid Matthäus-Maier genoemd als kanshebber. Zij is een financieel specialist en zit in het bestuur van de staatsbank Kreditanstalt für Wiederaufbau.