SANKT-GALLEN - De begin maart 1741 opgerichte particuliere bank Wegelin & Co. heeft zich voor een Amerikaanse rechter schuldig verklaard aan hulp bij belastingontduiking en sluit binnen afzienbare tijd zijn deuren.

De bank uit het Zwitserse Sankt-Gallen moet nog 74 miljoen dollar (57 miljoen euro) aan boetes en schadevergoedingen betalen in de VS, waar in ruil voor de schuldbekentenis verder van vervolging van de bank wordt afgezien.

Begin maart dit jaar wordt de donderdag gesloten 'deal' met de Amerikaanse justitie formeel door de rechter in New York bekrachtigd.

Nog tien banken

Justitie in de VS doet onderzoek naar nog tien Zwitserse banken, maar klaagde Wegelin aan hoewel die particuliere bank alleen maar vestigingen in Zwitserland heeft en dus geen filiaal in de VS bezit.

Zwitserse media meldden vrijdag dat Wegelin zich de woede van de Amerikaanse autoriteiten op de hals heeft gehaald door Amerikanen te helpen zwart geld in veiligheid te brengen, nadat in 2008 bekend was geworden dat Amerikaanse onderzoekers Zwitserse banken zoals UBS in het vizier hadden.

Wegelin voelde zich ruim een jaar geleden zo belaagd door de Amerikanen dat ze zaken van niet-Amerikaanse klanten verkocht aan de bank Raiffeisen, die ze onderbracht bij de Notenstein Privatbank. Het Haus zum Notenstein is overigens het oude pand in Sankt-Gallen waar Wegelin in 1798 zijn hoofdkwartier vestigde.

Boete

Wegelin moet 22 miljoen dollar (17 miljoen euro) boete betalen. De Zwitserse bankenexpert Peter Kunz zei in een krant uit Zürich dat hij de boete veel hoger had geschat. Kunz acht het mogelijk dat Wegelin er met een lage boete afkomt omdat de bank als een soort kroongetuige tegen andere Zwitserse bankinstellingen kan functioneren.

Wegelin heeft onder meer betoogd dat ze overeenkomstig de Zwitserse wet handelde en dat andere banken in het land ook zo te werk gingen. Kunz denkt dat dit als muziek klinkt in de oren van Amerikaanse aanklagers die het op Zwitserse banken hebben voorzien.

Wegelin heeft zich in de overeenkomst met rechter Jed Rakoff verplicht gegevens van de Amerikaanse klanten te bewaren. Mogelijk gaan de VS later proberen meer over hen te weten te komen.

Wegelin heeft mogelijk 1,2 miljard dollar (920 miljoen euro) voor Amerikanen beheerd. Drie adviseurs van de bank zijn ook aangeklaagd in de VS. Die aanklachten lijken geen onderdeel te vormen van de overeenkomst van donderdag.