BRUSSEL - Europa gaat onderhandelen over een vrijhandelsverdrag met Japan. De Europese ministers van Handel stemden donderdag in om de gesprekken te beginnen. 

Europees commissaris Karel de Gucht (Handel) toonde zich tevreden met dit groene licht om namens Europa te gaan onderhandelen.

Onder de lidstaten waren zorgen dat een vrijhandelsverdrag schade zou toebrengen aan de industrie, met name de auto-industrie.

Er is een clausule opgenomen die ''gevoelige'' Europese sectoren beschermd, zo werd bekendgemaakt.

Minister Lilianne Ploumen (Buitenlandse Handel en Ontwikkelingssamenwerking) sprak over een ''goed en evenwichtig mandaat'' aan de commissie om de onderhandelingen op te starten. ''Nu geen tijd verliezen en snel met onderhandelingen beginnen.''

Derde economie

Ploumen wees erop dat Japan de derde economie ter wereld is. ''Goedkeuring aan het starten van de onderhandelingen is belangrijk voor Nederland.'' Onderhandelingen zouden wellicht jaren kunnen duren.

Volgens De Gucht zou een akkoord met Japan de Europese economie met 0,8 procent van het huidige bruto binnenlands product kunnen stuwen. De Europese export zou met bijna een derde kunnen toenemen. Bovendien zou een akkoord goed zijn voor 420.000 nieuwe banen in Europa.

Een vrijhandelsakkoord is een pakket afspraken tussen landen om hun onderlinge handel te stimuleren. Zo wordt er onder meer afgesproken om douanetarieven af te schaffen of te verlagen. Er zijn al vrijhandelsakkoorden tussen de EU met Peru, Colombia en Zuid-Korea.