ARNHEM - Het wordt een spannend jaar voor nutsbedrijf Essent. Mag het concern blijven bestaan of moet het zich opsplitsen in een netwerkbedrijf en een energiebedrijf. Verder moet per 1 juli de stroommarkt geliberaliseerd worden. Het is afwachten of dat doorgaat en als dat zo is, of het dan ook allemaal goed gaat.

Het meest bevreesd is Essent (elektriciteit, kabeltelevisie en gas) voor de opsplitsing van het bedrijf. "Dat gaat de consument alleen al bij ons 60 miljoen euro extra kosten", rekende bestuursvoorzitter M. Boersma donderdag tijdens de presentatie van de jaarcijfers in Arnhem voor. "Er moeten tweehoofdkantoren komen en allerlei andere zaken moeten ontvlochten worden. Als alle energiebedrijven in Nederland dat moeten doen, kost dat samen 300 miljoen euro. Dat is 30 euro per huishouden per jaar."

De politiek neemt de komende weken een besluit over de ontvlechting. "Volgende week komt er een brief van de minister. Daar moeten we op wachten. Wij willen geen overhaaste stappen nemen. Eerst moeten we ons concentreren op de liberalisering." De energiebedrijven zijn volgens Boersma nog niet klaar voor een privatisering. "Bovendien verwacht ik dat zo'n stap de consument extra geld gaat kosten. Als er buitenlanders komen die bedrijven of delen ervan kopen, moeten ze die uitgaven terugverdienen. Iemand moet dat betalen."

Mocht de politiek besluiten dat de nutsbedrijven toch opgesplitst worden, dan verliest Essent circa 50 procent van het bedrijfsresultaat, dat vorig jaar uitkwam op 674 miljoen euro. De omzet steeg in 2003 met 5,9 procent tot 7,3 miljard euro en netto bleef er 389 miljoen euro over, een stijging van 25 procent. Per 1 juli gaat de stroommarkt open voor consumenten en kunnen klanten zelf hun leverancier kiezen. Het grootste probleem hierbij is de afhandeling van de facturen. Essent zegt er klaar voor te zijn. "We hebben problemen en zijn hard bezig deze op te lossen.

Essent bestaat uit verschillende nutsbedrijven die samen zijn gegaan. Ook de facturering moest worden gebundeld. We hebben het afgelopen jaar ongeveer driehonderd extra mensen aangenomen en veel geïnvesteerd in ICT om alles ordelijk te laten verlopen." Die extra investeringen kostte het afgelopen jaar circa 20 miljoen euro. De komende tijd komt daar door de liberalisering nog eens 60 miljoen per jaar bij. "We zijn er nu klaar voor." Boersma verwacht dat ongeveer 5 procent van alle klanten wisselt van energiebedrijf. "Uit ervaringen in andere landen hebben we geleerd dat het ergens tussen de 3 procent en 7 procent ligt."

Essent is ook eigenaar van de kerncentrale in Borssele. Recentelijk is besloten die nog tien jaar open te houden. Vlak voor de persbijeenkomst doken er medewerkers van Greenpeace op om het stroomconcern ter verantwoording te roepen over het opwerken van kernafval. Essent heeft namelijk nog geen besluit genomen over wat er met het kernafval gebeurt. Maar Borssele is belangrijk voor Essent. "Het is een winstgevend bedrijf", aldus financieel directeur R. de Jong. Hij wilde niet zeggen hoeveel dat bedrijf oplevert.