LUXEMBURG - De overheidsschulden en -begrotingstekorten in de Europese Unie zijn in 2003 opgelopen. Het Europese statistische bureau Eurostat heeft dat dinsdag bekendgemaakt.

Totaal stonden de vijftien EU-landen eind 2003 voor 5958 miljard euro in het rood, een toename van 221 miljard. Uitgedrukt in percentage van het bruto nationaal product zijn de schulden opgelopen van 62,5 procent naar 64 procent.

De stijging komt na enkele jaren van een schulddaling. De overheden losten de voorbije jaren steeds af, dankzij een stringent begrotingsbeleid. De schuld is nu terug op het niveau van 2000.

De begrotingstekorten zijn in 2003 gestegen van 2,0 naar 2,6 procent van het bruto nationaal product. Elf van de vijftien landen meldden een stijging, waaronder Nederland: van 1,9 naar 3,0 procent. Nederland heeft daarmee het op drie na grootste begrotingstekort van de EU. Het tekort is alleen overtroffen door Frankrijk (4,1 procent), Duitsland (3,9 procent) en Groot-Brittannië (3,2 procent). Volgens een woordvoerder van de Europees commissaris monetaire zaken Solbes is het Nederlandse percentage overigens 2,98 procent. De Europese commissie is volgens de woordvoerder bezig het verschil te analyseren.

De situatie verandert op 1 mei na de toetreding van tien nieuwe lidstaten. Die landen hebben veel grotere begrotingstekorten. Koplopers zijn dan Tjechië (12,9 procent) en Malta (9,7 procent).