MEPPEL - Het zuivelconcern Friesland Coberco Dairy Foods (FCDF) is in moeilijke omstandigheden terecht gekomen. Door de prijzenslag in de Nederlandse supermarkten, lagere melkprijzen, verliesgevende kaasactiviteiten en een voorziening in de pensioenlasten heeft het concern over het jaar 2003 de nettowinst met 33 procent zien dalen tot 56 miljoen euro. Ook voor het lopende jaar is het bedrijf pessimistisch.

Dat bleek donderdag bij de presentatie van de jaarcijfers van de coöperatie. De omzet daalde met 3 procent tot 4,6 miljard euro. Door de druk op de prijzen steeg het verkoopvolume echter met 1 procent.

Het bedrijf (Frico, Friesche Vlag, Appelsientje) let zo sterk op de kosten dat het fabrieken zeven dagen in de week laat draaien. "Wij gaan voor kostleiderschap", aldus directeur A. Olijslager in een verklaring. "Nu doen we dat in de productie. De volgende slag is in verpakking en logistiek."

Merken

Dat die slag nodig is, blijkt uit de onderhandelingen met supermarktketens. FCDF produceert veel kaas en melk onder huismerken en merkloze producten. Door het beleid van de Europese Unie, waarbij exportsubsidies werden geschrapt, is de prijs van melk onderuit gegaan. "Ik verwacht dat in het loop van dit jaar alle A-merken in melk uit de supermarkt verdwijnen", zei Olijslager. "Alleen huismerken blijven nog over. Bij zulke generieke producten gaan discussies met supermarkten alleen maar over de prijs. Het zijn moeilijke gesprekken."

Het zuivelconcern wil zich mede door die ontwikkeling meer richten op merken, die momenteel circa 44 procent van de omzet (2 miljard euro) bepalen. Vorig jaar was dat 42 procent. In Nederland richt FCDF zich ondermeer met kaas van Frico op consumenten. "De ontwikkeling daarvan is achtergebleven bij de planning. Het is moeilijk om nieuwe producten te ontwikkelen."

Het concern verloor op de kaasactiviteiten, maar hoe groot dat verlies was wilde Olijslager niet zeggen. De coöperatie liet zich op de markt voor gezondheidsproducten aftroeven door Unilever. Dat bedrijf kwam met zuivel met gezonde toevoegingen. "We lopen in dit segment achter", erkende Olijslager. "Dit jaar gaan we flink van ons laten horen. Beter laat dan nooit zogezegd."

Overnames

De zuivelcoöperatie wil de komende tijd kijken naar overnames. "Daarbij gaat het ons om ondernemingen waarbij we de melk van onze leden kunnen gebruiken." In 2001 nam FCDF de frisdrankentak van Numico over met onder meer Chocomel en Fristie. "Daar wordt de melk van onze leden nu in gebruikt." Met deze strategie moet de melk uiteindelijk meer opleveren.

De hapklare brokken die mogelijk overblijven na het uiteenvallen van het Italiaanse zuivelconcern Parmalat, zorgen in Meppel nauwelijks voor opwinding. In Italië is Friesland Coberco niet groot en Olijslager zegt dan ook niet op jacht te zijn naar onderdelen van Parmalat, waar grootschalig gefraudeerd is met de cijfers. "Onze belangstelling is beperkt. Wij hebben een conservatieve boekhouding. Dat willen we zo houden."