DEN HAAG - De topman van energieconcern Koninklijke Olie/Shell Groep, sir Philip Watts, is woensdag opgestapt. De Nederlander Jeroen van der Veer volgt hem op. Watts kwam begin dit jaar onder druk te staan toen Shell onverwacht de zogeheten bewezen oliereserves met eenvijfde moest verminderen omdat die minder zeker waren dan gedacht.

Naast Watts stapt ook de directeur van de Exploratie en Productie-divisie, Walter van de Vijver, op. Bij zijn bedrijfsonderdeel zijn de fouten in de boeken gemaakt. Watts was zijn voorganger. Van de Vijver werd door de buitenwacht genoemd als opvolger van de Brit.

De 58-jarige Watts, die medio 2005 met pensioen zou gaan, was begin februari nog niet van plan voortijdig om op te stappen. Hij zei toen bij de presentatie van de jaarcijfers vastbesloten te zijn de 'reservesproblemen' zelf op te lossen.

Onduidelijk

Wat er sindsdien binnen Shell is gebeurd, is onduidelijk. "Het is een persoonlijk besluit dat in het licht van de recente ontwikkelingen is genomen", zei een woordvoerder.

Shell benadrukte dat de beslissing "met wederzijdse instemming" is genomen. Over een vertrekpremie is nog geen besluit genomen. Dat is aan de commissarissen, aldus de woordvoerder.

Watts is de afgelopen weken in gesprek geraakt met institutionele beleggers. Die hadden veel kritiek op de fouten die bij het vaststellen van de reserves zijn gemaakt en zouden al eerder op een aftreden van Watts hebben aangedrongen. De beurskoers van Shell heeft door de gehele affaire een stevige duikeling gemaakt.

Onderzoek

De Amerikaanse beursautoriteit SEC kondigde half februari een officieel onderzoek aan naar de reserves van Shell. Begin februari gaf het concern zelf al aan de zaak intern uit te zoeken met de hulp van onafhankelijke deskundigen. Het aftreden van Watts en Van de Vijver staat los van deze onderzoeken, benadrukte Shell.

Van der Veer (56) is sinds 2000 de topman van Koninklijke Olie, de Nederlandse poot van het concern. Hij heeft een contract tot eind juni 2008. De nieuwe topman stelde begin februari dat Shell door de problemen rond de reserves "een heel grote deuk" had opgelopen, maar dat niet één man verantwoordelijk was. De positie van Watts had dan ook in het bestuur niet ter discussie gestaan, stelde hij.

Beleggers reageerden woensdag zeer positief op het nieuws. De koers schoot op een negatief Damrak 3,2 procent omhoog. Eerder op de dag had het aandeel nog op een klein verlies gestaan.