WASHINGTON - De Amerikaanse Federal Reserve handhaaft zijn belangrijkste rentetarief op het historisch lage niveau van 0 tot 0,25 procent. Dat maakte de centrale bank woensdag bekend.

In totaal stemden negen leden voor het handhaven van de rentestand terwijl een lid tegenstemde. De centrale bank herhaalde eerdere uitspraken dat de economische condities het uitzonderlijk lage tarief waarschijnlijk tot het midden van 2013 noodzakelijk maakt.

De Fed houdt de rente sinds december 2008 laag en hoopt zo het herstel van de Amerikaanse economie te stimuleren.

Het Amerikaanse stelsel van centrale banken stelde woensdag dat de Amerikaanse economie in het derde kwartaal wat aansterkte, maar wees op significante risico's vanwege de onrust op de wereldwijde financiële markten.

Groeiverwachting

De Fed verlaagde de groeiverwachting voor de Amerikaanse economie in 2012. Waar eerder werd gerekend op een groei in een bandbreedte van 3,3-3,7 procent, rekent de centrale bank nu op 2,5-2,9 procent groei voor komend jaar.

De werkloosheid zal in 2012 uitkomen in een range van 8,5-8,7 procent, tegen een eerdere verwachting van 7,8-8,2 procent.

Bernanke

De vooruitgang van de Amerikaanse economie zal waarschijnlijk ''frustrerend langzaam'' blijven. Daarvoor waarschuwde Ben Bernanke, voorzitter van de Federal Reserve (Fed) woensdag in een toelichting op het rentebesluit van de centrale bank.

De Fed verwacht de komende kwartalen een gematigde groei van de Amerikaanse economie. Dat komt door negatieve effecten van de zwaar getroffen Amerikaanse huizenmarkt en moeizame kredietverstrekking aan bedrijven en burgers. Ook de volatiliteit op de financiële markten zal, zo denkt de centrale bankier, blijven wegen op de economie.

Bernanke zei ontevreden te zijn over de huidige stand van de economie. ''De werkloosheid is veel te hoog'', zo constateerde hij.

Groeidoelstelling

De Fed besprak tijdens zijn laatste beleidsbijeenkomst voorafgaand aan het rentebesluit de mogelijkheid om een groeidoelstelling voor de economie in zijn mandaat op te nemen. Op dit moment bestaat het mandaat van de Federal Reserve uit het handhaven van de prijsstabiliteit en het stimuleren van de werkgelegenheid.

Volgens marktvorsers zou het vastpinnen van een groeidoel de bank meer ruimte geven om de economie te stimuleren. ''We hadden er een interessante discussie over. Maar we zijn tot de conclusie gekomen dat het huidige kader dat we hebben voldoende is'', aldus Bernanke.