BRUSSEL - Ook in december zijn in Europa minder nieuwe auto's verkocht dan een jaar eerder. In de laatste maand werden in West-Europa (EU plus Noorwegen, Zwitserland en IJsland) bijna .000 personenwagens ingeschreven, 1,8 procent minder dan in december 2002, aldus de brancheclub van de Europese autofabrikanten ACEA donderdag.

Daarmee komt het totaal aantal nieuwe personenauto's in Europa over 2003 als geheel op 14.217.912. Dat is 1,3 procent minder dan in 2002.

In Duitsland, het belangrijkste autoland, is de verkoop weer aan het toenemen. In december ging het aantal inschrijvingen na een lange tijd van malaise met 1,1 procent omhoog. Ook in veel andere Europese landen trok de verkoop aan.

Maar in Nederland zakte het aantal nieuwe inschrijvingen dramatisch, met 43,7 procent. Dat heeft te maken met extreem hoge verkopen in december 2002. Per de janauri 2003 zijn de premies voor energiezuinige auto's afgeschaft. Veel automobilisten kochten daarom in december 2002 een voertuig om de premie van 500 tot 1000 euro op te kunnen strijken. In het jaar als geheel ging de autoverkoop in Nederland 4,3 procent achteruit.

Renault blijft het meest verkochte automerk in Europa, al zakte de verkoop afgelopen jaar iets in. Nummer twee is Volkswagen. Opmerkelijk afgelopen jaar was de terugkeer van de Japanners. Jarenlang daalde het marktaandeel van Toyota, Nissan, Mazda en Honda. In 2003 heroverden deze merken een deel van de markt. Alle Japanse merken samen verkochten 9 procent meer. Ook de Koreaanse merken (Kia en Hyundai) groeiden flink.

De meeste topmerken verkochten minder voertuigen. Mercedes, Volvo, Jaguar en Audi zagen de cijfers teruglopen. Grootste verliezer in 2003 was Fiat, dat 10 procent minder verkocht.