WASHINGTON - De Federal Reserve (Fed), het stelsel van Amerikaanse centrale banken, heeft het belangrijkste rentetarief gehandhaafd tussen de 0 en 0,25 procent.

Verder wil de Fed het opkoopprogramma voor Amerikaanse staatsobligaties in juni hebben afgerond. Dat heeft de Fed woensdag bekendgemaakt.

De rente staat sinds eind 2008 op het historisch lage niveau van bijna 0 procent. De lage rentestand moet de leenkosten voor consumenten en bedrijven drukken en zo de bestedingen en investeringen aanjagen.

Het opkoopprogramma dat vorig najaar is begonnen, heeft hetzelfde doel. De Fed koopt tot aan het eind van het tweede kwartaal voor in totaal 600 miljard dollar (408 miljard euro) aan langlopende Amerikaanse staatsleningen op de markt.

Steun

De Fed is verder niet van plan om zijn steun aan de Amerikaanse economie te verminderen.

Volgens de centrale bank is er ondanks de hoge olieprijs sprake van een gematigd economisch herstel. De Fed benadrukte dat de hoge olie- en grondstofprijzen tijdelijk van aard zijn en daarom niet zullen leiden tot een hogere inflatie.

Lange termijn

''De inflatie is de afgelopen maanden iets toegenomen, maar voor de lange termijn zijn de verwachtingen voor de inflatie stabiel.''

De Fed maakte het rentebesluit eerder bekend dan normaal. Dat heeft te maken met de persconferentie van Fed-voorzitter Ben Bernanke woensdagavond om 20.15 uur, waarin hij een toelichting geeft op het monetair beleid. Het is de eerste persconferentie van een Fed-voorzitter in het 97-jarige bestaan van de centrale bank.

Groeiverwachting

De Federal Reserve heeft de groeiverwachting voor de Amerikaanse economie in het eerste kwartaal van dit jaar iets naar beneden bijgesteld.

Volgens de Fed-voorzitter zou de economische groei in de eerste drie maanden van dit jaar kunnen uitkomen op minder dan 2 procent. De Fed stelde de groeiverwachting over heel 2011 ook naar beneden bij.

De centrale bank verwacht dat de Amerikaanse economie dit jaar een groei laat zien van tussen de 3,1 en 3,3 procent. Eerder ging de Fed nog uit van een groei van tussen de 3,4 en 3,9 procent.

Inflatie

Bernanke zei verder dat een sterke en stabiele Amerikaanse dollar in het belang is van zowel de Amerikaanse als de wereldeconomie. Volgens hem is een sterke en groeiende economie goed voor de Amerikaanse munteenheid. Bernanke verwacht verder dat de inflatie in de Verenigde Staten op termijn op een normaal niveau zit.

Het is de eerste keer sinds het 97-jarige bestaan van de centrale bank dat een Fed-voorzitter een persconferentie geeft.