NEW YORK - De Federal Reserve, het stelsel van Amerikaanse centrale banken, is dinsdag begonnen aan een tweedaagse vergadering waar al maanden naar wordt uitgekeken.

Algemeen wordt verwacht dat de de bijeenkomst eindigt met een besluit voor honderden miljarden aan staatsobligaties op te kopen om zo de economie te stimuleren.

Het idee is dat dit de rentekosten drukt en consumenten en bedrijven stimuleert meer uit te geven. Dit moet het economisch herstel een impuls geven.

Ook op het hoogtepunt van de economische crisis greep de Fed naar dit middel. Maar in een tijd dat de economie niet op het randje van de afgrond balanceert, is dit een ongekende maatregel en ook niet onomstreden.

Pijnlijk langzaam

Oud-Fed-voorzitter Paul Volcker is bang dat het niet werkt. ''Nu de rente al zo laag is, kan het bijna niet lager, dus ik verwacht geen overweldigende resultaten.''

Critici vinden ook dat de markt zijn werk moet doen, ook al gaat het herstel van de Amerikaanse economie wel pijnlijk langzaam. Zij vrezen dat de geloofwaardigheid van de Fed in het geding komt wanneer de maatregelen niet het gewenste effect hebben.

Voorstanders vinden dat de Fed wel moet ingrijpen. Het behoort ook tot de taak van de Fed de werkloosheid te beteugelen en die schommelt op een onaanvaardbaar hoog niveau.

Opkoopprogramma

De verwachting dat de Fed obligaties zal opkopen om zo meer geld in de economie te pompen, leidt al sinds augustus op de effectenbeurzen tot oplopende koersen.

De grote vraag is hoe groot het opkoopprogramma zal worden. Afgelopen week leidden berichten dat de Fed niet verder zal gaan dan enkele honderden miljarden dollars, tot lagere aandelenkoersen.

Volgens een raming van zakenbank Goldman Sachs zal het om te beginnen gaan om een bedrag van 500 miljard dollar. In de piek van de financiële crisis werd 2 biljoen dollar uitgegeven aan het opkopen van staats- en bedrijfsobligaties.