LAS VEGAS - Las Vegas, de 'gokhoofdstad van de wereld', zucht zichtbaar onder de economische crisis.

De ramen van luxueuze hotels bieden dezer dagen uitzicht op geraamtes van hotels in wording waarvan de bouw stilligt. De prijzen van hotelkamers liggen volgens officiële cijfers dit jaar ruim een kwart lager dan vorig jaar, toen ze al met 10 procent daalden.

Sinds 1970 groeide het aantal bezoekers aan Las Vegas onafgebroken van ruim 6,5 miljoen mensen toen tot ruim 39 miljoen in 2007. Vorig jaar zag de stad voor het eerst een daling van het aantal bezoekers tot nog geen 37,5 miljoen.

Vegas doet er nu dan ook alles aan om bezoekers te lokken. ''Het hoogste doel is om de mensen hierheen te krijgen, dan geven ze vanzelf wel geld uit'', zegt burgemeester Oscar B. Goodman van de gokstad.

Imago

Las Vegas is beroemd geworden om het gokken, maar wil nu heel graag van dat imago af. Want als er iets is dat consumenten in economisch barre tijden niet doen, is het juist gokken. ''Vegas moet van de gokstad van de wereld de entertainmentstad van de wereld worden'', zegt Goodman.

''De inkomsten uit gokken beslaan nu nog maar 47 procent van het totaal, dus we zijn op de goede weg.''

Wie Las Vegas bezoekt, zal moeite hebben de stad los te zien van het gokken. In elk hotel en zelfs op het vliegveld knipperen de gokkasten bezoekers tegemoet. Maar de kasten staan er nu vaker verlaten bij, evenals de croupiers achter de blackjack- en roulettetafels.

In Clark County, het gebied waar Las Vegas toe behoort, werd vorig jaar nog 9,8 miljard dollar (6,6 miljard euro) vergokt aan de machines en tafels. Op de Strip, het kloppende hart van de stad, ging het om 6,1 miljard dollar (4,1 miljard euro). Dit jaar is dat tot nu toe ruim 10 procent minder.

Prijzen

Met zijn luxueuze hotels en genoeg actie was Las Vegas ook een mooie plek voor bedrijven om hun conferenties te houden. Bedrijven namen het niet zo nauw waar het ging om de prijs van een hotelkamer, maar dat is sinds het begin van de crisis wel anders.

Het aantal zakelijke bezoekers lag in de eerste acht maanden van dit jaar 30 procent lager dan vorig jaar, in augustus bedroeg de terugval zelfs 60 procent. En dat terwijl de gemiddelde kamerprijs nu rond de 85 dollar schommelt.

Wat ook tegen Las Vegas werkt, is dat 85 procent van de bezoekers uit de Verenigde Staten zelf komt. En die Amerikanen vrezen voor hun baan, als ze die al niet verloren hebben, en zien hun dollar steeds verder in waarde afnemen.

Rijen taxi's staan dan ook werkeloos te wachten op passagiers, terwijl die op hun beurt in rijen op de bus staan te wachten.

UItverkoop

Voor Europeanen die altijd al eens naar Las Vegas wilden, lijkt het nu het uitgelezen moment. Naast de lage hotelprijzen zijn vliegtickets naar Vegas permanent in de uitverkoop. Bovendien zijn de prijzen van veel merkproducten in de talloze luxe winkelcentra een stuk lager dan in Europa.

Tel daar de goedkope dollar en wat geluk aan de tafels of kasten bij op en je hebt je reis er al uit.