DETROIT - De Japanse autoproducent Toyota roept in de Verenigde Staten ongeveer 3,8 miljoen auto's terug wegens een ernstig probleem met de vloermatten. Het risico bestaat dat deze losraken en achter de gaspedaal blijven hangen.

Daardoor zijn mogelijk al vijf mensen verongelukt. Het gaat om de grootste terugroepactie van Toyota ooit.

In totaal gaat het om acht modellen, waaronder het succesnummer de hybride Prius en een aantal topmodellen van Lexus. Volgens Toyota gaat het alleen om auto's die in de VS zijn verkocht.

Het concern, dat juist een imago heeft opgebouwd als producent van veilige, betrouwbare auto's, adviseert zijn klanten om de matten per direct uit de auto te verwijderen.

Ongelukken

Volgens de Amerikaanse overheid zijn er al honderd probleemgevallen bekend en hebben de gevaarlijke vloermatten ondertussen zeventien ongelukken veroorzaakt. Vorige maand verongelukten een politieagent uit Californië en drie van zijn familieleden in een Lexus ES350.

Vlak voor het ongeluk belde een van de inzittenden met alarmnummer 911 met de mededeling dat het gaspedaal vastzat. De snelheid van de auto was opgelopen tot 120 mijl per uur (193 kilometer per uur).

De overheidsinstantie National Highway Traffic Safety Administration (NHTSA) stelt mogelijk een onderzoek in of het onbedoeld accelereren niet door een ander technisch probleem wordt veroorzaakt dan de vloermat. Een Amerikaanse advocaat gespecialiseerd in veiligheid vermoedt dat dat het geval is. ,,De reactie van Toyota is dat alles heeft te maken met de vloermatten. Dat is niet echt verrassend. Ze willen dat graag omdat het een eenvoudig op te lossen probleem is'', aldus de raadsman.