WASHINGTON - De Verenigde Staten zullen hun toevlucht zoeken tot bilaterale handelsverdragen als de onderhandelingen over meer vrijhandel binnen de Wereldhandelsorganisatie (WTO) op niets uitlopen. Dit zei de Amerikaanse handelsvertegenwoordiger Robert Zoellick donderdag in Washington.

Zoellick, die president Bush in alle handelskwesties vertegenwoordigt, kwam met zijn waarschuwing op een gevoelig moment.

Volgende week begint in Cancún een WTO-topconferentie die een doorbraak moet opleveren in de huidige wereldhandelsbesprekingen. De 146 WTO-lidstaten kunnen zich in de Mexicaanse badplaats geen echec veroorloven omdat ze voor eind 2004 permanente afspraken willen maken.

"Wij willen de handel via de WTO liberaliseren, maar gaan tegelijkertijd op zoek naar landen die hun markten voor de VS willen openen", aldus Zoellick. "Ik verwacht dat die landen zich binnen de WTO bevinden. Maar als dat niet het geval is, houdt het voor ons niet op. Wij gaan iets ondernemen met de landen die er klaar voor zijn."

De Verenigde Staten hebben al met zes landen bilaterale handelsverdragen gesloten. President Bush zette woensdag zijn handtekening onder overeenkomsten met Singapore en Chili. Met een vijftal regeringen wordt nog onderhandeld.