PARIJS - Vivendi Universal wil zijn amusementsactiviteiten in de Verenigde Staten verkopen aan het Amerikaanse televisienetwerk NBC. Het Franse mediaconcern maakte dinsdag bekend exclusieve onderhandelingen te zijn begonnen met NBC's moederonderneming General Electric. Het gaat om pretparken, filmstudio's en tv-zenders.

De overname levert Vivendi na afronding van de onderhandelingen ,8 miljard dollar aan contanten op. General Electric krijgt een belang van 80 procent in de amusementstak, de overige 20 procent blijft in handen van Vivendi.

Gezichtsverlies

Met de gedeeltelijke verkoop beperkt Vivendi zijn gezichtsverlies. Het concern investeerde sinds 2000 tientallen miljarden om op de Amerikaanse amusementsmarkt aanwezig te zijn, maar kwam vorig jaar door deze expansiedrang in grote financiële problemen. Vivendi Universal Entertainment, zoals de Amerikaanse tak officieel heet, moest daardoor weer in de verkoop.

Megalomaan

Vivendi Universal Entertainment is nog de erfenis van Jean-Marie Messier. Deze megalomane topman wilde Vivendi omvormen tot een multimediaconcern naar Amerikaanse snit. Hij verhuisde zelfs naar New York om de transformatie een symbolisch karakter te geven. Messier maakte zich daarmee in Frankrijk niet populair.

Toen de aandelenkoers van Vivendi in de eerste helft van vorig jaar instortte, was Messiers aftreden onvermijdelijk. Jean-Rene Fourtou volgde hem op en begon aan een grote schoonmaak. Fourtou richt zich nu vooral op het terugdringen van de schuldenlast, die in juni 13,5 miljard euro bedroeg.

Concurreren

De directie van Vivendi hoopte voor de Amerikaanse amusementstak op een opbrengst van 14 miljard dollar. Uit de biedingen van de afgelopen weken bleek dat dit bedrag niet haalbaar was. Het hoogste bod, geschat op 13 miljard dollar, kwam van een consortium rond de zakenman Edgar Bronfman. Het was echter al duidelijk geworden dat Vivendi meer gecharmeerd was van NBC om te kunnen blijven concurreren tegen concerns als Walt Disney en Viacom.

Fourtou toonde weinig mededogen met Bronfman die een groot deel van het familiefortuin in rook had zien opgaan door de expansiedrang van Messier. De familie Bronfman stalde in 2000 in ruil voor aandelen de media-activiteiten van haar Seagram-concern in Vivendi, maar moest met leden ogen toezien hoe het Franse concern zijn ondergang naderde.

Universal

NBC is het oudste tv-station van de Verenigde Staten. In tegenstelling tot concurrenten als ABC (Walt Disney) en CBS (Viacom) was het nog geen eigenaar van een grote Hollywood-studio. Dit gemis wordt nu opgevuld met Universal Pictures van Vivendi, dat onder meer kaskrakers als Gladiator en Erin Brokovich in de bioscoop heeft gebracht.

De gezamenlijke activiteiten van Vivendi Universal Entertainment en NBC zijn dit jaar goed voor een omzet van 13 miljard dollar. De leiding van de nieuwe onderneming komt in handen van Bob Wright, de huidige topman van NBC. Vivendi levert drie bestuurszetels.