NEW YORK - Kmart, het grootste supermarktconcern in de Verenigde Staten na Wal-Mart, is in ernstige financiële problemen geraakt. Het bestuur hield dinsdag beraad over de situatie, maar kwam niet met besluiten naar buiten. Volgens analisten heeft het concern de keus tussen het regelen van nieuwe bankkredieten of het aanvragen van uitstel van betaling.

Speculaties over mogelijke surseance drukten dinsdag de beurskoers van Kmart met nog eens 14 procent naar het laagste niveau in 34 jaar. De directe oorzaak was een waarschuwing van de effectenbank Salomon Smith Barney dat beleggen in Kmart riskanter is geworden omdat het concern in liquiditeitsproblemen kan raken.

Sinds het begin van dit jaar is de beurskoers gehalveerd onder invloed van afwaarderingen door analisten. Kmart kampt al geruime tijd met tegenvallende verkopen en zit diep in de rode cijfers. Het concern is niet in staat op te boksen tegen de scherpe prijsconcurrentie van Wal-Mart en verliest daardoor steeds meer marktaandeel.

Kmart heeft 2100 winkels en behaalt daarmee een jaaromzet van meer dan 30 miljard dollar (34 miljard euro). Analisten houden er rekening mee dat het concern honderden vestigingen gaat sluiten.