BRUSSEL - De Wereldhandelsorganisatie (WTO) heeft maandag de Europese Unie in het gelijk gesteld in een ruim vier jaar slepend belastingconflict met de Verenigde Staten. Volgens de WTO zijn de exportsubsidies die de Amerikanen aan hun eigen bedrijven geven, in strijd met de WTO-regels.

De Europese Commissie heeft de uitkomst, een definitieve uitspraak, maandag naar buiten gebracht. De Commissie is tevreden.

Twistpunt was het Foreign Sales Corporations (FSC)-programma, dat exporterende Amerikaanse bedrijven in de gelegenheid stelde om via brievenbusmaatschappijen op belastingparadijzen handel te drijven. Daardoor zijn de Amerikaanse exporteurs in het voordeel ten opzichte van exporteurs uit andere landen, oordeelt de WTO.

Op eerdere, eensluidende uitspraken was de VS telkens in beroep gegaan, maar dat is nu niet meer mogelijk. De FSC-regeling was op haar beurt een voortzetting van een regeling uit 1971, die in 1976 al illegaal was verklaard door het GATT-panel.

De uitspraak van maandag opent de weg voor het opleggen van sancties. De EU heeft al gevraagd om voor 4 miljard dollar aan tegenmaatregelen te nemen, in de vorm van heffingen op Amerikaanse producten. Over de omvang van die maatregelen wordt eind maart een uitspraak verwacht.