BRUSSEL - EU-commissaris Neelie Kroes (Concurrentie) legt vier producenten van autoruiten een boete op van 1,38 miljard euro wegens kartelvorming.

Het is de hoogste boete die de Europese Commissie ooit heeft opgelegd.

De bedrijven maakten tussen 1998 en 2003 illegale afspraken over de richtprijzen en verdeling van klanten. Ze beheersten samen 90 procent van de de autoruitenmarkt voor nieuwe auto's en van vervangende ruiten.

"Deze bedrijven bedrogen de autoindustrie en autokopers vijf jaar lang", zei Kroes woensdag. Het gaat om Asahi (Japan), Pilkington (Groot-Brittannië), Saint-Gobain (Frankrijk) en Soliver (België).

Ernst

De boetes zijn zo hoog omdat er veel geld omgaat in de markt voor autoruiten, maar ook wegens de ernst van de zaak en Saint-Gobains eerdere overtredingen. "De Europese Commissie kan en zal zulk illegaal gedrag niet tolereren."

"Managers en aandeelhouders van bedrijven die consumenten en Europese industrie beschadigen door kartels, moeten de les maar op de harde manier leren: als je bedriegt, krijg je een zware boete."

Saint Gobain

De hoogste boete is opgelegd aan Saint Gobain (896 miljoen euro), gevolgd door Pilkington (370 miljoen euro), Asahi (113 miljoen euro) en Soliver (4 miljoen). De boete van Saint-Gobain is met 60 procent verhoogd wegens eerdere kartelvorming.

Het Japanse Asahi kreeg een korting van 50 procent, omdat het zo goed meewerkte met Kroes.

De Europese Commissie begon het onderzoek naar aanleiding van betrouwbare informatie van een anonieme informant. De tips leidden in 2005 tot invallen van de karteldiensten bij de bedrijven.