AMSTELVEEN - De luchtvaartmaatschappij KLM heeft haar contract met de Amerikaanse branchegenoot Continental Airlines verlengd. De samenwerking wordt bovendien uitgebreid, aldus KLM woensdag.

Beide bedrijven koppelden in 2001 hun netwerken om zo meer passagiers te trekken en de omzet te vergroten. De overeenkomst was een reactie op de slechte situatie in de luchtvaartbranche als gevolg van de terroristische aanslagen op 11 september 2001.

KLM-passagiers op vluchten naar de belangrijke Continental-knooppunten Houston en Newark (bij New York) krijgen aansluiting op de binnenlandse vluchten van de Amerikaanse maatschappij. Omgekeerd worden de Continental-vluchten gekoppeld aan het Europese netwerk van KLM.

Het vernieuwde contract bepaalt daarnaast dat KLM en Continental op een groot aantal bestemmingen in de Verenigde Staten, Zuid-Amerika, Europa, Afrika en het Midden-Oosten vluchtnummers gaan delen.

De overeenkomst houdt expliciet rekening met een eventuele samenwerking tussen KLM en Air France of British Airways. "Maar de keuze voor een van beide wordt opengelaten", zei een woordvoerder. De Nederlanders zeggen nog steeds met de twee bedrijven in gesprek te zijn.

Continental gaat in de VS samenwerken met KLM-partner Northwest Airlines en Delta Airlines, dat deelneemt in het zogenoemde SkyTeam met Air France. Hiermee heeft Northwest al een eerste stap richting SKyTeam gezet.