De elfstedenzwemtocht van Maarten van der Weijden zit er bijna op. 195 kilometer lang werd hij vrijwel continu aangemoedigd door enthousiaste toeschouwers. Meter voor meter nadert hij het einde. Zijn woordvoerder noemt het "bizar" hoe Van der Weijden door Friesland ontvangen is.

Op elke kilometer van de Elfstedentocht die Van der Weijden zwemt, voltrekt zich hetzelfde tafereel. "Maarten, Maarten", klinkt het als de zwemmer in aantocht is. Gevolgd door geklap, gejoel en diverse andere aanmoedigingen.

Maar toeschouwers moeten lang wachten voor ze een glimp van Van der Weijden kunnen opvangen. Uren voordat de olympisch kampioen van 2008 voorbij zwemt, vormen zich al verkeersopstoppingen en staan honderden meters aan auto's geparkeerd in de berm.

Dat wachten is door het mooie weer geen straf, al is het in de volle zon de laatste twee dagen wel wat warm.

Bij het zien van het eerste bootje begint het gejuich

Maar uiteindelijk staat het publiek daar natuurlijk om Van der Weijden te zien, die bezig is met zijn lange tocht. Zodra het eerste bootje - het vaartuig van de provincie Friesland dat wat verder vooruit vaart - te zien is, begint het gejuich al. Daarna duurt het nog zeker enkele minuten totdat Van der Weijden daadwerkelijk langs zwemt.

"De boot van de provincie is verantwoordelijk voor de vaarweg waar Maarten zwemt en die zorgt ervoor dat die vaarweg vrij wordt gehouden", vertelt Fulco Buijs, nautisch teamleider tijdens de elfstedenzwemtocht.

Daarachter vaart een elektrische boot, waar Van der Weijden volgens Buijs "blind" achteraan zwemt. "Dat is de boot die voor Maarten de route bepaalt."

Begeleiders mee die Van der Weijden 'volledig vertrouwt'

Als Van der Weijden zelf voorbij is gezwommen, dan lopen of fietsen veel toeschouwers nog een stukje met hem mee. Enthousiast moedigen ze hem aan.

Ze zien lang niet altijd dat achter de zwemmer nog drie bootjes varen, waarop in totaal acht begeleiders varen. Er zijn dag en nacht begeleiders bij Van der Weijden aanwezig. Aangezien zij wat meer slapen dan de zwemmer zelf, is er een dag- en een nachtploeg.

Die begeleiders zijn mensen die Van der Weijden "volledig vertrouwt", zegt Christel Veld, een van de woordvoerders van Van der Weijden. "Hij heeft de afgelopen maanden op dagelijkse basis met hen over de tocht gesproken."

Van der Weijden hield zwempak aan tijdens slapen

Een van de vier achtervolgende bootjes is een kram waarop volgens Buijs allerlei praktische faciliteiten aanwezig zijn. "Denk aan een keuken, een toiletje en een koelkast", zegt Buijs. "Het is een wat grotere sloep, waarop ook zijn vrouw en Maartens coaches zitten."

Daarnaast is er ook een persboot, waarop journalisten de tocht van Van der Weijden kunnen volgen. Net als een 'slaapboot'. "Daarop staat een tentje, met daarin een matras en deken. Daar heeft Maarten de afgelopen nachten in geslapen", legt Buijs uit.

Van der Weijden ging de afgelopen dagen gewoon met zijn zwempak aan zijn bed in. "Het beddengoed wordt wel elke dag verschoond, dus hij heeft elke nacht in een schoon bed geslapen", zegt Buijs.

Elfstedenzwemtocht Maarten van der Weijden

Bij zijn aankomst in Leeuwarden werd Van der Weijden opgevangen door zijn vrouw Daisy en zijn dochters. © Pro Shots
Van der Weijden juicht als hij het water uitkomt bij de finish in Leeuwarden. © Pro Shots
Op de laatste meters zwom Van der Weijden door een erehaag van mensen. © Pro Shots
Van der Weijden gaat stempelen bij aankomst in Dokkum tijdens zijn tweede poging om de Elfstedentocht te zwemmen. © ANP
Van der Weijden krijgt een kus van zijn dochter bij aankomst in Dokkum tijdens zijn tweede poging om de Elfstedentocht te zwemmen. © ANP
Van der Weijden kwam maandagochtend rond 10.00 uur aan in Dokkum. Hier kreeg hij zijn tiende stempel. © ANP
Bij het beroemde bruggetje van Bartlehiem staan vele tientallen mensen om Van der Weijden toe te juichen. © Hollandse Hoogte
Bij de sluis van Wier moet Van der Weijden in een dolfijnenzak worden overgezet. © ANP
Een hijskraan tilt de zwemmer over het land. © ANP
Zelfs in de weilanden krijgt Van der Weijden support. © ANP
Na Franeker wacht Dokkum. © ANP
Een high-five tussen de mee zwemmer en Maarten van der Weijden. © Raymond van Olphen
Ook zonder rijendik publiek langs de kant zwom Maarten zondagochtend stug door. © Raymond van Olphen
Ook in de late uurtjes blijven mensen Maarten van der Weijden een hart onder de riem steken. © NU.nl/LucaDeGooijer
Maarten van der Weijden onderweg in het Friese landschap tussen Hindeloopen en Workum. © ANP
Van der Weijden passeert met zwemmers Workum. © ANP
Maarten van der Weijden zwaait naar het publiek in Hindeloopen tijdens zijn tweede poging om de Elfstedentocht te zwemmen. © ANP
Sfeerbeeld van Maarten van der Weijden in Hindeloopen tijdens zijn tweede poging om de Elfstedentocht te zwemmen. © ANP
Van der Weijden zwemt in totaal 195 kilometer. Vorig jaar stapte hij op advies van zijn arts bij Dokkum na 160 kilometer uit het water. Hij lag toen al 55 uur in het water. © ProShots
Maarten van der Weijden komt aan in Stavoren. © ANP
Maarten van der Weijden passeert door de grachten van Sneek. © ANP
Maarten van der Weijden op de Zwette nabij Mantgum tijdens zijn tweede poging om de Elfstedentocht te zwemmen. © ANP
Van der Weijden begint aan zijn tweede poging om de Elfstedentocht te zwemmen. © ANP
Maarten van der Weijden tijdens zijn tweede poging om de Elfstedentocht te zwemmen. In augustus 2018 haalde de zwemmer ruim 5 miljoen euro op voor kankeronderzoek, hij maakte de tocht toen niet af. © ANP

'Belangrijkste dat hij zo snel mogelijk kan rusten'

Dat slapen hoeft voor Van der Weijden niet meer op een boot. Het ziet ernaar uit dat hij de finish gaat halen, nadat hij vorig jaar bij zijn eerste poging was gestrand. Toch durft zijn woordvoerder er nog niet al te veel op te hopen. "Er kan nog van alles gebeuren, dus ik durf het pas te geloven als het zover is", zegt Veld.

"Maar als hij is aangekomen, is het belangrijkste dat hij snel kan gaan rusten." Veld wil ook dan pas echt terugblikken op de tocht. Eén ding wil ze al wel kwijt: "Het is bizar hoe Friesland Maarten ontvangen heeft."