De Britse neuroloog Oliver Sacks, die zondag op 82-jarige leeftijd overleed, is vooral bekend geworden door zijn boeken waarin hij op een toegankelijke en vaak humoristische manier over zijn patiënten en ervaringen in zijn vakgebied schrijft. 

Zijn boek Awakenings (1973) werd zelfs verfilmd, met Robin Williams en Robert De Niro in de hoofdrollen. De Niro is de patiënt Leonard Lowe en Williams is de neuroloog die hem helpt.

Awakenings is een autobiografisch verslag van Sacks' pogingen om comatueuze mensen met encephalitis lethargica (epidemische slaapziekte) te helpen met het nieuwe medicijn L-DOPA.

Aanvankelijk leek het middel goed te werken om mensen met de ziekte te doen ontwaken, maar het bleek slechts tijdelijke effecten te hebben. De patiënten vielen in hun coma terug.

De film van regisseur Penny Marshall uit 1990, waarvoor Randy Newman de muziek schreef, kreeg drie Oscarnominaties, waaronder die voor beste acteur (De Niro) en beste film.

Ook Sacks' boek Anthropologist on Mars (Antropoloog op Mars, 1995) werd verfilmd. The man who mistook his wife for a hat (De man die zijn vrouw voor een hoed hield, 1985) werd in 1986 omgetoverd in een opera.

Een Schitterend Ongeluk

Sacks werd in Nederland niet alleen als auteur bekend, maar ook door zijn bijdrage aan de VPRO-televisieserie Een Schitterend Ongeluk van Wim Kaiser.

In februari liet hij via een open brief naar de The New York Times weten dat hij aan een terminale vorm van kanker leed en nog maar kort te leven had.

Jongste kind

De in Londen geboren Sacks was het jongste kind in een Joods gezin. Zijn vader was arts, zijn moeder Muriel Elsie Landau een van de eerste vrouwelijke Britse chirurgen.

Sacks studeerde aan de Universiteit van Oxford en deed zijn assistentschappen in het kader van zijn opleiding tot neuroloog in de VS. Hij woonde sinds 1965 in New York, waar hij niet alleen hoogleraar was, maar ook zijn eigen praktijk had.

Vertaald

De boeken van Sacks zijn in meer dan 25 talen vertaald, waaronder het Nederlands. Hij beschreef in zijn boek The Island of the colorblind (Het eiland der kleurenblinden, 1997) een eiland waar vele mensen totaal kleurenblind zijn en niet scherp kunnen zien.

Het gaat over het Chamorro-volk op het eiland Guam, waarvan vele leden lijden aan een noodlottige combinatie van de spierziekte ALS, dementie en de ziekte van Parkinson.

In 2012 publiceerde Sacks een boek over hallucinaties. Hij beschrijft waarom gewone mensen soms een hallucinatie hebben. Zulke mensen hoeven niet aan een psychische ziekte te lijden, schrijft hij. In april 2015 verscheen zijn laatste boek, de autobiografie On The Move: A Life.