Het Nederlands elftal speelt vrijdagavond een zeer belangrijke EK-kwalificatiewedstrijd in en tegen Letland. Oranje moet winnen om de aansluiting met Tsjechië en IJsland niet te verliezen in groep A.

Halverwege de EK-kwalificatie staat Nederland slechts derde in de poule. Elf maanden geleden eindigde Oranje nog als derde op het WK.

Slechts zeven punten veroverde de formatie van bondscoach Guus Hiddink in vijf duels, zes minder dan koploper Tsjechië en vijf minder dan IJsland.

Oranje heeft het geluk dat 10 juni 2016 liefst 24 landen aan de start staan van het EK, acht meer dan bij de vijf vorige edities. De nummer één en twee van de poules alsmede de beste nummer drie kwalificeren zich rechtstreeks voor het toernooi in Frankrijk.

Om de vier resterende tickets strijden de andere acht nummers drie. Oranje is momenteel de slechtste nummer drie van de negen groepen.

Derde ontmoeting

Letland en Nederland staan voor de derde keer tegenover elkaar, maar voor het eerst in de Baltische staat. Oranje won op het EK van 2004 in Portugal met 3-0 en vorig jaar tijdens de EK-voorronde werd het 6-0 in de Amsterdam Arena.

Arjen Robben en Wesley Sneijder zijn de enige Oranje-spelers die in beide duels met Letland werden ingezet. Bij de Letten was keeper Aleksandrs Kolinko er twee keer bij tegen Nederland.

Blessures

Bij Nederland ontbreken Arjen Robben en Ron Vlaar, die beiden sinds het succesvolle WK weinig in actie kwamen in interlands.

Robben is al anderhalve maand uit de roulatie door een kuitblessure, terwijl Vlaar dinsdag afhaakte met eveneens een kuitkwetsuur. Jordy Clasie kampt met buikgriep en is derhalve niet meegereisd naar Riga.

Donderdag gaf Hiddink zijn opstelling al vrij: Jasper Cillessen, Gregory van der Wiel, Stefan de Vrij, Bruno Martins Indi, Jetro Willems, Daley Blind, Wesley Sneijder, Robin van Persie, Luciano Narsingh, Klaas-Jan Huntelaar en Memphis Depay staan aan de aftrap.

IJsland-Tsjechië

Vrijdagavond staat ook het duel tussen IJsland en Tsjechië op het programma, een mogelijk cruciale ontmoeting in de poule van Oranje. Beide landen komen na de zomerstop nog naar Nederland; op 3 september is het Nederland-IJsland en op 13 oktober Nederland-Tsjechië.

Met dat laatste duel eindigt de poulefase van de voorronde, waarna in november de play-offs volgen. Op 12 december is de loting voor het eindtoernooi. Bij de twee vorige EK's in Frankrijk, in 1960 en 1984, schitterde Oranje door afwezigheid.

Het duel tussen Letland en Nederland begint om 20.45 uur en wordt uitgezonden door NPO 3.