Gouwe ouwe van Steven Spielberg uit 1987, over Britten en Amerikanen in de brute Jappenkampen tijdens WOII.

Het is een film van Spielberg, dus oorlog of niet: elk onderwerp dat hij aansnijdt wordt teruggebracht tot centrale waarden, en die liggen bij Family Man Spielberg immer bij het gezin. Zó gek is dat niet, overigens. Want of het nu aliens zijn, reuzenhaaien, nazi's of Japanners die het grote kwaad vertegenwoordigen: de eerste gedachte is het verdedigen van mijn en dijn, ofwel je eigen kroost.

From prince to pauper

In Empire of the Sun deed Spielberg een meesterzet door de toen nog piepjonge Christian Bale in de hoofdrol te casten, en hem in het centrum van het verhaal te plaatsen. Bale speelt James Graham, een elitair jochie met steenrijke ouders, die een riante villa bewonen in de pre-Pearl Harbor periode in Shanghai. Zijn leven bestaat uit het commanderen van zijn dienstmeisje, spelen met vliegtuigjes op de achterbank van de Bentley en pannenkoeken met stroop. Alles verandert als de Japanners de stad binnenvallen, en hij in de hectische, op de vlucht geslagen mensenmassa zijn ouders uit het oog verliest. James wordt in een Jappenkamp geplaatst, waar hij ongekende survivalinstincten ontwikkelt. Hij hosselt, regelt extra rantsoenen, ruilt sigaretten tegen schoenen en dwingt bij iedereen respect af. Zelfs bij de sleazy Amerikaan Basie (John Malkovich), die in deze oorlog niemands zijde kiest en alleen aan zijn eigen hachje denkt.

Roken verboden

Ondanks dat de film al bijna 20 jaar oud is, doet hij niet gedateerd aan. Op één scène na, als James' moeder hem komt instoppen en gezellig een sigaretje opsteekt op de rand van zijn bed. Terwijl hij haar over zijn dromen vertelt waarin God tennis speelt, kringelen de nicotinewolken over zijn bed. Maar dat is peanuts vergeleken met wat het joch boven z'n hoofd hangt in het kamp, al hield Spielberg zich in met zijn portrettering van de Japanse kampbewaarders, die er in realiteit wel grovere methodes op nahielden om de orde te bewaren. Maar zo blijft Empire of the Sun wel gevrijwaard van ongeloofwaardige heroïek, en kan Bale schitteren. Toen al liet hij zien dat hij een acteur van wereldformaat zou worden. Het eendimensionale kindsterretje blijkt ijzersterk drama in dat iele lichaam te hebben op het moment dat hij beseft dat hij van zijn ouders gescheiden is. Van melkmuilsnobje transformeert hij tot een zelfstandig individu dat overeind weet te blijven in harde tijden.

Extra's

Deze 'vergeten' Spielberg kreeg verdiend een nieuwe release op DVD, en Empire komt in een Special Edition. Met de documentaire The China Odyssey: Empire of the Sun, waarin veel toelichting over de locatie en achtergrondverhaal. Vooral leuk om te zien hoe Spielberg zijn jonge talentje coacht: het verklaart veel over hoe de regisseur over het algemeen prima prestaties uit zijn kindacteurs wist te krijgen.


Bestel deze dvd direct:


Empire Of The Sun (2DVD) (Special Edition)
Miranda Richardson