Geboren voor het ongeluk: loser Bernie verdient er zelfs zijn brood mee in een casino in het hart van de gokindustrie, Las Vegas.

Pechvogel

Bernie is een pechvogel van de eerste orde. Om hem heen hangt een aura van ongeluk en tegenslag, hij is de wandelende Murphy's Law. Zijn hele postuur verraadt dat hij er volstrekt aan is gewend om te leven met zijn misere. Zijn schouders hangen, zijn ogen zijn geloken, zijn handen fladderen machteloos en zijn blik is zo gelaten als van iemand die 3 jaar in de isoleer heeft doorgebracht. Acteur William H. Macey speelt deze Bernie voortreffelijk, en sinds zijn geweldige rol als uber-loser Jerry Lundegaard in Fargo is hij de meest geknipte figuur voor dit personage.

Coolers

Bernie beproefde ooit zijn geluk in Las Vegas, maar uiteraard verloor hij elke cent en kreeg er nog een lading schuld bij ook. Shelly (Alec Baldwin), de eigenaar van het casino, herkende echter het talent van de pechvogel, en bood hem een baan aan als cooler. Coolers zijn mensen die naast al te fortuinlijke winnaars aan een roulette- of kaarttafel gaan staan. Zodra die lucky people in het aura van de cooler terecht komen, keert hun geluk als een blad aan een boom. En Bernie is de beste cooler die een casino zich kan wensen. Maar hij staat nu op het punt om er de brui aan te geven. Zijn schuld bij Shelly is ingelost, en dan is hij weer een vrij man. Shelly verzint een list om hem in het casino te houden: een mooie vrouw als een Eva met de appel. En dan opeens valt het geluk wel in Bernie's schoot.

Misdaad

The Cooler is echter geen liefdesgeschiedenis, niet in het minst. Want de wereld van casino's en gokken in een spijkerharde. Het gaat om miljoenen en miljoenen, en voor die vette winsten kijken de uitbaters niet op een lijkje meer of minder. En de intimidatiemethodes voor oplichters of verliezers zijn al helemaal wreed. Dit is een harde misdaadfilm, waarin Baldwin laat zien wat voor geweldige acteur hij kan zijn mits hij het goede materiaal in handen krijgt. Zijn Shelly is een soort van Tony Soprano, die in feite een goed hart heeft maar in een business verzeild is geraakt waar een goed hart garant staat voor een ultrakort leven of uitgebuit worden. Die ambigue houding heeft Baldwin hier perfect neergezet. The Cooler zou volgens een scenario van David Mamet kunnen zijn, of minstens geschreven door iemand die een fervente bewonderaar van hem is.