Denzel Washington speelt de hoofdrol in het waargebeurde verhaal over de gangster Frank Lucas. Steelbook-version DVD met veel extra's.

In de jaren zeventig zegevierde in de New-Yorkse wijk Harlem het recht van de sterkste. De sterkste was degene met het minste geweten, het snelste pistool en de meeste centen. De wijk was het domein van Frank Lucas, de notoire gangster die zich verrijkte met behulp van het instituut dat geacht werd orde en vrede te brengen: het Amerikaanse leger.

Washington zet Lucas neer als een zakenman van de nieuwe wereld. Bereid tot het nemen van risico's, fikse product/winstmarges, ellebogen van plaatstaal en een cordon van bekenden om zich heen om zijn machtspositie te consolideren.

Zuiver spul

Lucas verneemt op de radio over het toenemende drugsgebruik van de Amerikaanse militairen in Vietnam, en besluit om het beste spul direct bij de bron te halen zodat het niet versneden op de markt komt. Hij legt zelf contact met de drugsfabrikanten, ronselt soldaten voor het vervoer per militaire vliegtuigen. Een week later stromen de Harlemse straten vol met de zuivere opiaten die meer geld op Lucas' bankrekening laten vloeien dan hij in honderd mensenlevens kan opmaken.

Low profile

Lucas kon zo lang op de troon blijven zitten, omdat hij zich low profile hield. Geen opzichtige gouden kettingen en veel statusgerichte bombarie, maar eenvoud, simplisme en een leven dat zich voornamelijk afspeelde binnen de muren van zijn luxueuze penthouse. Het duurt dan ook een flinke tijd voordat de politie (o.l.v. Russell Crowe als Richie Roberts) alleen al een idee krijgen wie er achter deze megahandel zit. De twee centrale personages verrijzen uit dit misdaaddrama als elanden die elkaar jarenlang beloeren voordat ze hun geweien kunnen laten kletteren.

Jager en prooi

Het verhaal wordt met een vaardige naald aaneengeregen en de sfeer van de jaren zeventig overtuigt op alle fronten. Toch valt er wel wat op deze verfilming af te dingen, omdat er zoveel scènes uit andere gangsterfilms lijken te zijn gehaald. De ruzies op het thuisfront, de gewelddadige weg naar de top, de mindere goden die gaan graaien, en vooral de vorderingen van het speciale politieteam. Met foto's, afluisterapparatuur en informanten proberen ze hun zaak aaneen te smeden tegen de ongrijpbare Lucas waarmee een bepaalde respectvolle verhouding ontstaat tussen jager en prooi.

Extra's

Erg interessant is het materiaal op de tweede disk, waarop de echte Roberts en Lucas hun commentaar geven. In de film komt ook de prestigieuze bokswedstrijd tussen Ali & Frazier voor, waarop in de extra's met een featurette van bijna 9 minuten wordt ingegaan. De Real Story of Frank Lucas kan natuurlijk niet ontbreken, dat is een documentaire van ruim 20 minuten: een opzet die doet denken aan The Departed van Scorsese waarin de gangster Jack Nicholson ook was gemodelleerd naar een beruchte Ierse gangster. Elk aspect van American Gangster wordt in de extra's nader belicht; van de soundtrack tot kostuums en zelfs de poppen die zijn gebruikt - daarvoor moet je wel een heel erge fan van de film zijn. Al met al is het bijna anderhalf uur aan extra materiaal. En niet te vergeten: voor je de film afspeelt, mag je kiezen tussen de bioscoopversie en de ongecensureerde versie. Dat is niet bepaald een dilemma.