Skunk Works, een onderdeel van het Amerikaanse concern Lockheed Martin, is naar eigen zeggen vergevorderd met het ontwikkelen van een reactor die gebruik maakt van kernfusie.

Dat maakt het bedrijf donderdag bekend.

De reactor zou klein genoeg zijn voor een bestelwagen en genoeg energie opwekken om 80.000 huizen te verlichten. Daarbij wordt per jaar minder dan 20 kilo brandstof gebruikt en produceert het minder afval dan de as en slib die achterblijven via productie door kolencentrales.

De nieuwe technologie zou binnen 10 jaar ingezet kunnen worden, over zo'n 5 jaar is de testversie klaar. Het onderdeel Skunk Works van Lockheed is de 'geheime divisie' van de onderneming, waar in het verleden onder meer het spionagetoestel U2 en stealthvliegtuig F-117 werd ontwikkeld.

Fusiereactoren produceren geen nucleair afval dat duizenden jaren effect heeft op het milieu. Als brandstof gebruiken ze het niet-radioactieve helium. Als het concept van Lockheed succesvol is kan het ''onbeperkte energie'' leveren aan schepen en vliegtuigen.

Een bedrijfsanalist reageerde echter wat sceptischer. ''Of het potentieel heeft hangt samen met de kosten. Het is iets om over 10 jaar naar te kijken. Maar nu is het moeilijk om heel erg enthousiast over de gevolgen te worden''.

Ook wetenschappers reageerden vooralsnog sceptisch en wezen er op dat Lockheed Martin vrijwel geen details openbaarde, waardoor hun claim moeizaam is te controleren.