AMSTERDAM - Zonne-energie en olie kunnen best samengaan, bewijst een project van oliemaatschappij Chevron dat maandag operationeel werd.

Bijna 4.000 roterende spiegels weerkaatsen zonlicht naar een boiler die bovenop een honderd meter hoge toren staat; in dat opzicht is er weinig nieuws aan de installatie in het Californische Coalinga.

De door de hitte opgewekte stoom wordt echter niet gebruikt om elektriciteit mee op te wekken, maar om een diepgelegen reservoir met taaie olie onder hoge druk vloeibaar te maken. Hierdoor is het 'zwarte goud' makkelijker naar de oppervlakte te transporteren.

Het olieveld is al sinds de eind negentiende eeuw in bedrijf. Maar zoals bij zoveel olievelden is er alleen nog maar 'zware' olie over. Tot voor kort werd de benodigde stoom verkregen door het verbranden van gas, een zeer energie-intensieve bezigheid.

Experts schatten dat 70 tot 90 procent van alle olie in de categorie 'zwaar', oftewel lastig winbaar, valt. De investeringen om bij die voorraden te komen, worden naar verwachting opgevoerd.

Deze bronnen liggen vaak ver af van reguliere energiebronnen, maar zonlicht is er vaak wel ruimschoots aanwezig. Brightsource, de Amerikaanse producent van de zonnestoomcentrale, hoopt dan ook op een flinke groei van de markt voor moeilijk winbare olie in combinatie met zonneboilers.