Gorilla's leven tóch territoriaal en komen uit angst voor een gewelddadig conflict niet te ver in het leefgebied van andere groepen. Dat concluderen Spaanse, Britse en Oostenrijkse onderzoekers in het vakblad Scientific Reports, nadat zij verschillende groepen westelijke laaglandgorilla's anderhalf jaar lang volgden.

Tot dusver werd altijd gedacht dat gorilla's juist niet territoriaal zijn en alleen hun eigen groepen beschermen.

Leefgebieden van verschillende groepen overlappen elkaar immers en verschillende gorillagroepen zijn vrij tolerant ten opzichte van elkaar. Daarmee verschillen gorilla's van bijvoorbeeld chimpansees, die hard in de aanval gaan zodra rivalen hun gebieden betreden.

Het viel onderzoekers echter op dat verschillende gorillagroepen in een Congolees natuurgebied niet te dicht bij het centrum van het leefgebied van andere groepen kwamen en ook niet te dicht bij plekken waar andere groepen eerder die dag waren geweest.

Dat doet vermoeden dat de apen erkennen dat andere soortgenoten dat gebied controleren en dat ze vrezen dat ze gewelddadig worden teruggedrongen als ze te ver gaan.

Westelijke laaglandgorilla's leven in dichte bosgebieden en zijn dus moeilijk te volgen. Wetenschappers besloten acht groepen te volgen met camera's op 36 verschillende plekken in een natuurgebied van 60 vierkante kilometer. De dieren werden ongeveer achttien maanden geobserveerd.

Een gorilla kijkt in een van de wildcamera's van de wetenschappers. (Foto: SPAC Scientific Field Station Network, Ggmb/Germán Illera)