Mariene biologen hebben langs de westkust van de Amerikaanse staat Alaska minstens zestig dode zeehonden aangetroffen.

De zeehonden werden voornamelijk gevonden op de stranden van de Beringzee en Tsjoektsjenzee, in het noordwesten van Alaska. Sommige werden boven de poolcirkel gevonden.

Het gaat vooral om larghazeehonden, baardrobben en ringelrobben. De twee laatstgenoemde soorten zijn geclassificeerd als bedreigde diersoort. De wetenschappers kunnen nog niet met zekerheid zeggen hoe het kan dat zo'n grote groep zeehonden is aangespoeld en waaraan de dieren zijn overleden.

Wel hebben biologen vastgesteld dat de watertemperatuur in de Noordelijke IJszee, waar zeehonden veel voorkomen, veel hoger is dan normaal. Door de hogere temperaturen zijn er minder ijsplateaus waar de zeehonden op kunnen rusten en eten.

"Het is zeer goed mogelijk dat de veranderende omgeving heeft bijgedragen aan de massale sterfte van de zeehonden", aldus de wetenschappers. "Dat leidt tot het uit balans raken van de leefomstandigheden."

Naar aanleiding van het ongewoon hoge sterftecijfer onder de zeehonden wordt er een grootschalig onderzoek naar de doodsoorzaak ingesteld.