Een van de grootste kolonies van keizerpinguïns lijkt hun broedplaats Halley Bay op de Zuidpool te hebben verlaten. Er broeden al drie jaar geen paartjes meer nadat in 2016 het ijs brak en duizenden kuikens verdronken.

Volgens de onderzoekers, die donderdag hun bevindingen hebben gepubliceerd, heeft de kolonie een andere plek uitgekozen om hun kuikens groot te brengen.

Eerder was de kolonie die broedde bij Halley Bay de op een na grootste ter wereld. Er zaten jaarlijks tussen de 14.000 en 25.000 paartjes.

De onderzoekers leggen een link tussen het dunnere ijs, dat kon breken als gevolg van zware weersomstandigheden, en het wegblijven van de pinguïns.

Ze noemen het "bemoedigend" dat de dieren zich weten aan te passen aan de omstandigheden, maar vrezen voor de gevolgen van klimaatverandering.

"Zelfs als we onzekerheden incalculeren, zullen aantallen keizerpinguïns aan het eind van deze eeuw met 50 tot 70 procent afgenomen zijn als gevolg van het afnemen van het ijs door klimaatverandering."