Zeker 23 beschermde Perzische leeuwen zijn de afgelopen drie weken overleden in India, waarvan vijf aan een zeldzame ziekte. De Indiase Raad voor Medisch Onderzoek (ICMR) heeft de regering opgeroepen onmiddellijk in actie te komen om de diersoort te beschermen.

De Perzische leeuw wordt met uitsterven bedreigd. Er leven zo'n zeshonderd van de dieren in het Gir Forest National Park in deelstaat Gujarat, waar ook premier Narendra Modi vandaan komt. Die noemde de leeuwen eerder de "trots van Gujarat". 

Het ICMR zegt dat recentelijk zeker vijf van de leeuwen zijn overleden aan een besmettelijke virus. De raad adviseert de regering de leeuwen in "twee of drie" verschillende reservaten onder te brengen.

De Indiase krant Hindustan Times bericht dat de toestand van nog eens 36 leeuwen nauwlettend wordt gevolgd. Drie van die dieren zouden ernstig ziek zijn.

"Ik ben niet verbaasd, maar wel enorm geraakt door dit nieuws", zegt Ravi Chellam, natuurbioloog en lid van de commissie die de verhuizing van de leeuwen naar de revervaten moet coördineren. "We worden pas wakker nu er echt een crisis dreigt."

Het ICMR zegt dat er driehonderd vaccins vanuit de Verenigde Staten zijn geïmporteerd om de leeuwen preventief in te enten.