Op de oevers van het Baikalmeer in Siberië zijn de afgelopen dagen meer dan 140 dode zeehonden aangespoeld, zeggen de autoriteiten in de stad Irkoetsk.

De raadselachtige dood van tientallen Baikal-zeehonden heeft geleid tot bezorgdheid bij de Russische autoriteiten en biologen over een epidemie bij de zeldzame diersoort. 

Alle gevonden kadavers zijn van "volwassen en krachtige dieren, 80 procent zijn drachtige vrouwtjes", aldus de verklaring. Experts zijn al dagen op zoek naar de oorzaak van de massale sterfte.

De Baikal-rob is een van de weinige zeehondensoorten die in zoet water leven. Met een lengte van meer dan zeshonderd kilometer en een diepte van meer dan 1.600 meter is het Baikalmeer het grootste zoetwaterreservoir ter wereld en een populaire toeristenbestemming.

De Russische autoriteiten schatten de populatie aan Baikal-zeehonden op ongeveer 128.000. Sinds 1980 is de vangst op de zeehonden streng gereguleerd.