Acteur Jochem ten Haaf kijkt ontzettend uit naar zijn rol in het nieuwe theaterstuk War Horse, waar zijn belangrijkste tegenspelers grote neppaarden zijn.

 Hij is in het echt eerder bang voor paarden. "Ze zijn groot en imposant, en ik ben maar klein."

Maar de acteur, die eerder te zien was als Vincent van Gogh in de Britse theaterproductie Vincent in Brixton, kan zich wel goed voorstellen dat mensen dieren als hun vertrouweling beschouwen, net als in de paardenvoorstelling. ''Ik praat ook tegen mijn oppashond Hummer. Dat is soms net een mensje’’, zei hij donderdagavond in Amsterdam.

War Horse gaat over de Britse boerenzoon Albert die een bijzondere vriendschap ontwikkelt met zijn paard Joey. Tot groot verdriet van Albert verkoopt zijn vader het paard tijdens de Eerste Wereldoorlog aan het Britse leger.

Leer en ijzer

In de voorstelling worden de paarden van leer en ijzer tot leven gewekt door poppenspelers. Het theaterstuk gaat op 14 juni in première in het Koninklijk Theater Carré in Amsterdam. In Londen wordt het al sinds 2007 opgevoerd.

Ten Haaf speelt de rol van Friedrich, een Duitse cavaleriekapitein die ook een band krijgt met Joey. De acteur heeft de voorstelling al in Groot-Brittannië gezien. ''De show is geweldig. Je hoort aah’s en ooh’s van verwondering uit het publiek.’’

Volgens Jochem zijn mensen tot tranen toe geroerd. ''Je vergeet dat het neppaarden zijn. Je fantasie gaat ermee aan de haal."

Eerste Wereldoorlog

Ten Haaf doet niet alleen mee aan het stuk omdat hij nooit eerder met levensgrote poppen heeft gespeeld. Hij is ook gefascineerd door de Eerste Wereldoorlog, die dit jaar 100 geleden begon.

"Het was een cruciale periode in de geschiedenis van oorlogsvoering. De Britten streden nog ouderwets met paarden. De dieren legden het af tegen de moderne Duitse geweren en tanks. Miljoenen Britse paarden zijn gesneuveld."

In War Horse is de Eerste Wereldoorlog te zien vanuit de ogen van het paard. ''Omdat paarden intelligente dieren zijn lijkt het net alsof ze zich bewust zijn van de gruwelen van de oorlog", vindt Ten Haaf. ''De oorlog is vanuit hun ogen net zo angstaanjagend."

Het toneelstuk is gebaseerd op de gelijknamige jeugdroman van de Britse schrijver Michael Morpurgo. Hij sprak met enkele veteranen die hun oorlogsverhalen alleen toevertrouwden aan hun paard.