Snoeiharde thriller uit Zuid-Afrika over twee voormalige wapensmokkelaars in Kaapstad. Geen milieu waar geschillen met een rustige dialoog worden opgelost. 4,5 sterren

Payback is het eerste deel in de zogeheten Kaapstad-trilogie, en Nicol geeft met deze titel een daverend startschot.

Zijn twee hoofdpersonages zijn Mace Bishop en Pylon Buse, die het na een turbulente 'loopbaan' in de wapensmokkel rustiger aan willen doen. Inmiddels hebben ze allebei een gezin, hun kijk op het leven is veranderd, en ze hopen zich in Kaapstad te nestelen als huisvaders met een min of meer fatsoenlijke baan: privébeveiliging voor rijke toeristen.

Misdaad

Het geld dat ze met de wapensmokkel hebben verdiend, staat vast op de Kaaiman-eilanden. Om het in Kaapstad te kunnen rooien, beunen ze bij in het circuit waar de meeste cash in omloop is: de misdaad. En daar is het overbevolkt in Payback, met een hele parade van mensen uit alle gelederen.

Vrouwen die net zo mooi zijn als dodelijk en in wreedheid niet voor de mannen onderdoen, en dat wil in dit geval heel wat zeggen. "Nee" accepteren bestaat hier niet. Dan worden kinderen ontvoerd, bommen tot ontploffing gebracht, of martelmethodes toegepast die zelfs in de middeleeuwen afgrijzen hadden opgeroepen, en dat ruim vijfhonderd pagina's lang.

Verslavend

Payback is een uitbundige odyssee van geweld, en verslavend tot en met het slot. Het verhaal is zo complex en knap en wijd vertakt, dat er op de keper beschouwd geen beginnen aan is om er een samenvatting van te geven.

Het gaat om drugshandel, wapensmokkel, huurmoordenaars, projectontwikkelaars, diamantroof, corrupte agenten en ambtenaren (met een bijna hilarisch afschrikwekkende Angolese minister) - en alle betrokkenen laat Nicol soepel, vloeiend en charismatisch over de pagina's dansen.

Maar de hoofdrolspelers spannen de kroon. Nicol heeft twee protagonisten geschapen met stalen cojones maar ook met humor, die tussen al die agressiviteit (en dierenleed, kattenliefhebbers opgepast) broodnodig is. Pylon, een Xhosa, lijkt de wijste van de twee, maar door zijn onverschrokkenheid is Mace de aanvoerder, en het duo is subliem op elkaar ingespeeld.

Tussen twee klussen in, waar doden bij bosjes vallen, zitten ze aan de keukentafel te klagen over de broodrooster die altijd zwarte randen aan de toast geeft.

Toptitel

Ook dat is onderdeel van het magnetisme van dit boek: zoals Nicol alle personages dicht op de huid zit, hun dagelijks leven schetst, en dat leven bestaat uit criminaliteit, iets anders kennen ze niet.

Het verhaal is opgeschreven met een originele stem, en aan- en opgevuld met  een hele reeks couleur locale, politiek, geschiedenis, geografie, tradities en culturele botsingen.

Een absolute toptitel in deze Maand van het Spannende Boek.

Payback is verschenen bij uitgeverij De Geus in een vertaling Ton Heuvelmans