Het Verenigd Koninkrijk kan een golf van coronabesmettingen het hoofd bieden zonder de economie stil te leggen, stelt premier Boris Johnson. De Britten melden als gevolg van de omikronvariant bijna dagelijks een nieuw besmettingsrecord.

Johnson houdt vast aan de "plan B-maatregelen" die vorige maand in het land werden ingevoerd. Mensen moeten hun mond en neus bedekken in het openbaar vervoer en winkels, maar samenkomsten zijn niet beperkt en bedrijven hoeven niet te sluiten.

"Met de plan B-maatregelen die we voor Kerstmis hebben ingevoerd, hebben we een kans om deze omikrongolf te overleven zonder ons land opnieuw te moeten sluiten. We kunnen onze scholen en bedrijven openhouden, en we kunnen een manier vinden om met dit virus te leven", aldus de Britse premier tijdens een persmoment.

Johnson verzet zich al langer tegen strenge lockdownmaatregelen in het land, ondanks de grote toename in het aantal besmettingen. Volgens de premier zijn de vaccinatiecampagne en voorzichtigheid onder de bevolking voldoende om de huidige golf in te dammen.

Het VK meldde dinsdag 218.724 nieuwe coronabesmettingen, een nieuw dagrecord. Dat cijfer is wel vertekend door vertragingen in de rapportage tijdens de vakantie.

'Komende weken zullen uitdaging zijn'

Johnson noemt de komende weken een uitdaging, "zowel hier in het Verenigd Koninkrijk als in de rest van de wereld". Hij wijst erop dat niet alle dienstverlening optimaal zal zijn vanwege de afwezigheid van personeel.

De Britse premier waarschuwt dat de ziekenhuizen de komende weken onder grote druk zullen komen te staan en kondigde dinsdag aan dagelijks coronatesten te zullen uitvoeren bij 100.000 essentiële werknemers.

De ziekenhuisopnames zijn sinds midden december gestegen, maar zijn naar verhouding minder gestegen. Mogelijk komt dat door de impact van vaccins en boostershots en de mogelijk minder ernstige symptomen van de omikronvariant. Bovendien worden mensen minder snel opgenomen.

Chris Whitty, de belangrijkste medische adviseur van de regering, zei eerder dat het sterftecijfer geen gelijke tred houdt met de toename van het aantal gevallen. Johnson benadrukt dat meer dan 60 procent van de coronapatiënten op de intensive care niet was gevaccineerd.

Het patroon van de ziekenhuisopnames kan veranderen naarmate de omikrongolf doorsijpelt naar oudere leeftijdsgroepen, zei epidemioloog Neil Ferguson van het Imperial College in Londen tegen BBC Radio 4. "Het aantal ziekenhuisopnames stijgt nog steeds in het hele land, en we kunnen nog enkele weken hoge niveaus zien."