Duizenden Indiërs zijn slachtoffer geworden van grootschalige zwendel met nepcoronavaccins, meldt CNN maandag. In plaats van een inentingsmiddel kregen ze zout water ingespoten.

Tot nu toe zijn veertien mensen gearresteerd op verdenking van bedrog, poging tot dood door schuld, criminele samenzwering en andere aanklachten, maakten de autoriteiten bekend. Ook artsen en ander medisch personeel zijn aangehouden.

In of nabij Mumbai, in de westelijke staat Maharashtra, werden volgens de hoge politieambtenaar Vishal Thakur minstens twaalf valse vaccinatieacties gehouden. "Ze gebruikten zout water en injecteerden het", aldus Thakur. Naar schatting 2.500 mensen kregen een nepprik.

De organisatoren brachten geld in rekening voor hun 'diensten' en verdienden volgens Thakur ongeveer 28.000 dollar (23.600 euro). "We hebben artsen gearresteerd. Ze gebruikten een ziekenhuis dat valse certificaten, flesjes en spuiten produceerde." De politieambtenaar sluit meer arrestaties niet uit.

Prikken bij woningbouwvereniging

De nepvaccinatieacties vonden volgens CNN tussen eind mei en begin juni plaats. De autoriteiten begonnen een onderzoek nadat enkele slachtoffers, die de vaccinatiecertificaten die ze kregen wantrouwden, naar de politie waren gestapt. Een van de 'inentingsrondes' gebeurde bij een woningbouwvereniging. "We moesten contant betalen", zei een van de bewoners die een prik kregen. "Op dat moment begonnen we eraan te twijfelen."

Toen de politie het onderzoek begon, zetten anderen zelf juridische stappen. Siddharth Chandrashekhar, een advocaat in Mumbai, spande op 24 juni een rechtszaak aan. De openbaar aanklager had toen al meer dan tweeduizend slachtoffers bevestigd.

De aantijgingen zijn "echt schokkend", zei het hooggerechtshof van Mumbai. Dat drong er bij de staat en de lokale autoriteiten op aan actie te ondernemen, "zodat onschuldige individuen in de toekomst niet worden bedrogen".