Richard Burr, de Republikeinse senator voor North Carolina en tevens voorzitter van de inlichtingencommissie van de Amerikaanse Senaat, wist drie weken geleden al dat de Verenigde Staten hard getroffen zouden worden door het coronavirus. In het openbaar bleef hij de ontkennende strategie van Donald Trump volgen, terwijl hij ondertussen voor miljoenen dollars aan aandelen verkocht. Drie andere senatoren deden dit ook.

Eind februari telde de VS vijftien bevestigde coronabesmettingen en zei Trump nog dat het virus zou verdwijnen. Op diezelfde dag sprak Burr tijdens een lunch een exclusief gezelschap van zakenmensen toe met de mededeling dat "het virus veel agressiever is dan we in het recente verleden hebben gezien". Opnames die iemand tijdens die toespraak maakte, zijn in handen gekomen van de Amerikaanse omroep NPR.

"Elk bedrijf moet zich ervan bewust zijn dat geplande reizen moeten worden aangepast en moet bekijken of reizen naar Europa essentieel is of niet", zei Burr op 27 februari. Ook waarschuwde hij tijdens de besloten bijeenkomst voor een situatie waarin de scholen wellicht moeten sluiten en het leger wellicht ingezet moet worden om het virus te bestrijden.

Vijftien dagen later besloot Trump dat al het personenvliegverkeer uit Europa het land niet meer in mocht en gingen alle scholen in de staat North Carolina dicht. In het openbaar heeft Burr zijn Republikeinse president nooit tegengesproken en vooral gezegd dat de VS goed voorbereid was om het virus het hoofd te bieden.

Meer senatoren sloegen slaatje uit coronasituatie

Burr werd als voorzitter van de inlichtingencommissie van de Senaat vanaf midden februari dagelijks op de hoogte gehouden van de verspreiding van het COVID-19-virus. Rond die tijd verkocht hij op één dag in 33 transacties tot 1,7 miljoen dollar (zo'n 1,6 miljoen euro) aan aandelen, zo wist het journalistieke onderzoeksplatform ProPublica te achterhalen. Een week na de verkoop begonnen de aandelen sterk in waarde te dalen.

Drie andere senatoren verkochten vlak na Burr ook voor miljoenen dollars aan aandelen of eigendommen, meldt The New York Times. Het gaat om Democraat Dianne Feinstein uit Californië, Republikein James Inhofe uit Oklahoma en Republikein Kelly Loeffler uit Georgia.

Volg de laatste ontwikkelingen rond het virus in ons liveblog.

Het coronavirus in het kort

  • Het coronavirus verspreidt zich vooral via nies- en hoestdruppeltjes. Het virus kan direct van mens op mens worden overgedragen of (voor beperkte tijd) via oppervlakken zoals deurklinken.
  • Een geïnfecteerde persoon besmet gemiddeld twee à drie anderen. De voorzorgsmaatregelen zijn nodig om dit in te dammen.
  • Verreweg de meeste patiënten hebben milde (griepachtige) klachten.
  • Bijna alle sterfgevallen betreffen ouderen of andere kwetsbaren, zoals hart-, long- of diabetespatiënten. Als iedereen de maatregelen naleeft, verkleint dat hun risico's.
  • Lees hier welke voorzorgsmaatregelen je moet nemen.