Google investeert in een dienst waar iedereen zijn genetische informatie kan inzien. Tegen een spotprijs. Je kunt wachten op de kritiek van gezondheidsethici, maar vergeet die maar bij voorbaat. Door Arjan Dasselaar

Het haalde alle kranten: Google-oprichter Sergey Brin heeft een verhoogde kans op de ziekte van Parkinson. Uit genetisch onderzoek van het bedrijf 23andme blijkt dat Brin afwijkingen heeft in het LRRK2-gen. Die mutaties betekenen dat hij een veel grotere kans heeft op deze verwoestende aandoening.

23andme is het bedrijf van Anne Wojcicki, Brins vrouw. Een slechtere reclame lijkt niet denkbaar. Wie gaat er in vredesnaam 399 dollar betalen om voortaan bij elk pijntje te moeten denken: 'Ik zal toch geen beginnende reumatoïde artritis hebben?

Want volgens 23andme heb ik daar 63 procent meer kans op dan de gemiddelde Europeaan!'

Reageerbuis vol speeksel

Wat 23andme doet, is ingewikkeld en vereist daarom enige uitleg. Het erfelijk materiaal van mensen verschilt op sommige punten een heel klein beetje van dat van anderen.

Zo'n punt heet een SNP of Single Nucleotide Polymorphism. Steeds meer van deze SNP's worden in kaart gebracht.

23andme biedt de mogelijkheid om voor de spotprijs van 399 dollar liefst 600.000 van deze SNP's in kaart te brengen.

U hoeft alleen een forse reageerbuis vol speeksel op te sturen. En nee, dit is geen reclame. Het bedrag dat 23andme vraagt is gewoon echt heel erg laag.

Subsidie van Google

Voor het schrijven van deze column heb ik nog even navraag gedaan bij een medisch laboratorium. Dat bevestigde mijn beeld: de DNA-test van 23andme is zo goedkoop dat er waarschijnlijk geld bij moet.

Een deel van dat geld komt van Google, dat 3,9 miljoen dollar investeerde in 23andme. Een ander deel - want een bedrijf wil winst maken - gaat komen uit medisch onderzoek. En dat is de reden waarom ik zo enthousiast ben over 23andme.

Verkoop je genen

Je kunt er namelijk op wachten dat bezoekers van 23andme op den duur de mogelijkheid krijgen om geld te verdienen met hun genetische materiaal.

Farmaceutische bedrijven betalen goudgeld om inzicht te krijgen in de manier waarop ziektes ontstaan en genezen kunnen worden.

En nu komt het geniale van 23andme. Om te snappen hoe ziektes ontstaan, heb je aan DNA alleen niet genoeg. Je moet ook alles weten over de omgeving van de patiënt, en diens eigen gedrag.

Want beide kunnen bepalen of DNA-afwijkingen al dan niet een probleem worden. Wetenschappers noemen dat het genotype-fenotype-verschil.

Dik, dun, longkanker

Waarom worden sommige mensen dik van 2.500 calorieën per dag en blijven anderen dun ongeacht de hoeveelheid Big Macs die ze wegstouwen? Waarom krijgt de een ouderdomssuikerziekte, en de ander niet?

En waarom gaat de ene nicotinejunk dood aan longkanker, terwijl de andere tabaksverbrander op 96-jarige leeftijd overlijdt aan kapotte nieren?

Website

Zou het niet mooi zijn als er een website was van betrokken mensen met in elk geval basale kennis van genetica? Mensen die bereid zijn een klein bedrag te investeren in het in kaart brengen van hun eigen genetisch materiaal?

En mensen die, vanwege hun interesse in gezondheidszorg, er geen problemen mee hebben om regelmatig mee te doen aan wetenschappelijk onderzoek?

Tegen betaling

Die site is 23andme. Wanneer 23andme eenmaal een groep gebruikers heeft die groot genoeg is om onderzoek op te doen, voorspel ik dat het volgende gaat gebeuren.

Deze mensen krijgen het verzoek om - onder strikte privacyvoorwaarden - vragenlijsten in te vullen over hun medische geschiedenis, hun omgeving en hun eigen gedrag.

Computers kunnen vervolgens in de enorme databank die 23andme (hopelijk) gaat bouwen, op zoek naar de oorzaken en bestrijdingsmethoden van ziektes. Niet alleen de farmaceutische industrie, maar ook academische ziekenhuizen over de hele wereld zullen daarvan profiteren.

Want voor het eerst zal er een krachtig onderzoeksinstrument zijn naar de relatie tussen omgeving, erfelijkheid en ziekte.

Naar de beurs

Dat betekent uiteraard lang niet altijd dat er meteen een geneesmiddel zal zijn. Toch: hopelijk levert 23andme wel in veel gevallen het begin van een oplossing.

De beurs doet het beroerd op dit moment. Maar als 23andme met een aandelenemissie komt, zal ik hoe dan ook de portemonnee trekken. Desnoods verkoop ik mijn genetische informatie om het te bekostigen.